Venus Williams is ondanks haar aanstaande rentree nog niet vergeten welk incident er vijftien jaar geleden ten grondslag aan haar beslissing om Indian Wells te boycotten.

"Er zijn bepaalde dingen die je, zeker op een bepaalde leeftijd, simpelweg niet kunt vergeten", doelt de 35-jarige Amerikaanse in gesprek met The Players Tribune op de finale van 2001, toen zij en haar zusje Serena uitgejouwd en racistisch bejegend werden.

In de halve eindstrijd van dat jaar moest Venus Williams vlak voor haar ontmoeting met haar jongere zusje geblesseerd opgeven, wat tot veel onbegrip leidde bij het Amerikaanse publiek.

"Ik weet nog hoeveel pijn aan mij knie ik had en hoe graag ik tegen Serena wilde spelen", aldus Williams. "Uiteindelijk moest ik accepteren dat het niet zou lukken. Ik kan me de verwijten richting m'n zusje, mij en onze vader nog voor de geest halen."

Williams herinnert zich nog goed hoe het publiek reageerde toen zij voor de finale plaatsnam op de tribune. "Ik begreep niet dat duizenden mensen zich zo konden gedragen tegen een 20-jarige en een 19-jarige die gewoon hun best deden."

Verantwoordelijkheid

Beide tennissters kondigden daarop een boycot aan. "Dat was geen eenvoudige beslissing", aldus Williams, die zich verantwoordelijk voelde voor haar jongere zusje. "Ik wist waar zij doorheen ging als jonge donkere tiener in de publiciteit."

"Ik wist hoe zwaar dat was en ik wist hoe graag ik een oudere zus zou hebben in mijn eerste seizoen op de WTA Tour. Het vervulde me altijd met heel veel trots dat mijn kleine zusje mij had, ik was er altijd voor haar."

Eind januari kondigde de zevenvoudig Grand Slam-winnares aan dat ze in navolging van Serena volgende week haar rentree zal maken op hardcourt in Indian Wells. "Toen ik zag hoe zij vorig jaar met open armen werd ontvangen, besefte ik wat het betekende om de oudste zus te zijn. Nu plaveide zij de weg voor mij."

Venus Williams bezet momenteel de twaalfde plaats op de wereldranglijst, die wordt aangevoerd door haar zusje Serena.