Rafael Nadal is in de nacht van vrijdag op zaterdag verrassend vroeg uitgeschakeld op de US Open. De als achtste geplaatste Spanjaard verloor in een slopende vijfsetter zijn partij in de derde ronde van de Italiaan Fabio Fognini: 6-3, 6-4, 4-6, 3-6, 4-6.

De partij nam zo'n drie uur en drie kwartier in beslag op het hardcourt in New York en kwam pas ver na middernacht ten einde.

Nadal won de eerste twee sets nog, maar de strijdbare Fognini kwam sterk terug in de wedstrijd. Met diepe slagen en soms miraculeuze reddingen wist de Italiaan het tij te keren.

De vijfde set leverde een spektakelstuk op, waarin beide spelers uitblonken. Zo braken ze elkaar liefst zeven keer op rij. Fognini trok echter aan het langste eind.

Nadal was vooral niet opgewassen tegen het aanvallende spel van de Italiaanse nummer 32 van de wereld, die liefst 57 onnodige fouten maakte maar daar ook zeventig winners tegenover stelde.

De voormalige wereldranglijstleider, die het idee had dat hij zijn goede vorm terug had gevonden in New York, benutte bovendien maar acht van zijn negentien breakpoints.

Derde nederlaag

Het was al de derde keer dit jaar dat de 29-jarige Nadal het moet afleggen tegen Fognini, die niet bekendstaat als een specialist op hardcourt.

In april stonden de twee tegenover elkaar op het graveltoernooi van Barcelona en won de Italiaan eveneens in de derde ronde. Ook in de halve finales van het toernooi van Rio de Janeiro in februari won Fognini. Begin augustus won Nadal wel de onderlinge ontmoeting in de finale van het toernooi in Hamburg.

De 28-jarige Fognini neemt het in de achtste finales op tegen Feliciano Lopez. De Spanjaard ontdeed zich in de derde ronde verrassend eenvoudig van de als tiende geplaatste Canadees Milos Raonic: 6-2, 7-6 (4), 6-3.