De Australian Open gaat maandag van start in Melbourne. Dit zijn volgens NUsport de acht kanshebbers bij de mannen op de titel Down Under.

1. Rafael Nadal
Terug op de tennistroon na een formidabel 2013 waarin hij maar zes partijen verloor. Is daardoor als de favoriet naar Australië afgereisd, met een tussenstop in Doha waar hij prompt de titel pakte. Enige kanttekening is dat de Australian Open vooralsnog de minst succesvolle Grand Slam is van Rafa. Hij won er alleen in 2009.

2. Novak Djokovic
Niet meer de koning van tennisland, maar nog wel de tennisburgemeester van Melbourne. Is al 21 wedstrijden ongeslagen op de Australian Open, hetgeen hem drie titels op rij opleverde. Grote vraag is wel hoe staat met zijn vorm, Djokovic’ laatste partij dateert van de verloren Davis Cup-finale in november tegen Tsjechië. De Serviër heeft daardoor wel genoeg tijd gehad om te trainen met zijn nieuwe coach Boris Becker.

3. Andy Murray
Stond al drie keer in de finale in de Rod Laver Arena (en verloor net zo vaak), maar is door zijn rugoperatie eind september niet meer dan ‘the best of the rest’ achter Rafa en Nole. De rentree van de Schot twee weken geleden in Doha biedt bovendien weinig hoop. Na de double bagel tegen de lokale nobody Mousa Shanan Zayed ging hij er in drie sets af tegen good old Florian Mayer.

4. David Ferrer
Haalde vorig jaar op Roland Garros eindelijk de finale van een Grand Slam-toernooi. Beleefde verder een steady Grand Slam-jaar met kwartfinales in Londen en New York en een halve finale in Melbourne. Ook dit jaar is een plek bij de laatste vier haalbaar voor de Spanjaard met de lange adem. Niet in de laatste plaats omdat het schema aardig open ligt met Tomas Berdych als enige mogelijke topper op zijn weg richting de halve finales.

5. Juan Martin Del Potro
Is met Lleyton Hewitt de enige speler buiten de niet meer zo machtige ‘Fabulous Four’ die met een Grand Slam-titel achter zijn naam aan de start staat in Melbourne. Maar de Del Potro van 2014 is door zijn slepende polsblessure nog altijd niet de Del Potro die in 2009 de US Open won. Qua prestaties is de Australian Open bovendien het minste Grand Slam-toernooi van de ‘Toren van Tandil’. Hij kwam nooit verder dan de kwartfinales.

6. Roger Federer
Verschijnt net als Djokovic met een illustere oud-tennisser aan zijn zijde die debuteert als coach: Stefan Edberg. De 32-jarige Federer maakte al aardig wat trainingsuren met de zesvoudig Grand Slam-winnaar, naar eigen zeggen zelfs meer dan iedereen die boven hem staat op de wereldranglijst. Hij zal het nodig hebben, want de FedExpress verdedigt in Melbourne zijn beste Grand Slam-resultaat van 2013, hij kwam tot de halve finales. Een vrije val dreigt.

7. Stanislas Wawrinka
Kruipt op zijn 28e eindelijk uit de schaduw van Federer. Haalde bij de US Open vorig jaar voor het eerst in zijn loopbaan de halve finale bij een Grand Slam terwijl zijn legendarische landgenoot al lang en breed thuis zat. De kans is zelfs aanwezig dat Wawrinka, die vorig jaar de vierde ronde haalde in Melbourne, na de Australian Open voor het eerst boven King Roger staat op de wereldranglijst.

8. Jo-Wilfried Tsonga
Is terug op de plek waar hij in 2008 zijn definitieve doorbraak beleefde. Maar de finaleplaats in Melbourne is zes jaar later een nog altijd een ongeëvenaard hoogtepunt in de carrière van de 28-jarige Fransman.  Het zal dit jaar zelfs lastig worden om voorbij de vierde ronde te ronde te komen, al is het maar omdat Tsonga daarin hoogstwaarschijnlijk op Federer stuit.