Grigor Dimitrov moet het in de derde ronde op Roland Garros opnemen tegen Novak Djokovic. Het toptalent met de bijnaam 'Baby Federer' won deze maand in Madrid van de nummer één van de wereld. Dat was te danken aan zijn vriendin Maria Sjarapova.

Door Jasper Boks

De 21-jarige Bulgaar verklapte na zijn overwinning op Djokovic in de tweede ronde in Spanje dat de woorden die zijn vriendin tegen hem had gezegd voor de wedstrijd hem hadden geïnspireerd. Hij bedankte haar openlijk en vertelde dat hij die woorden nooit meer zou vergeten.

Maar wie zijn vriendin was, werd later in de week bekend. Na de verschijning van de foto's had ontkennen geen zin meer. Na haar overwinning in de kwartfinale in Madrid, schreef Sjarapova met een lach op haar gezicht met een rode pen een tekst op de camera, gericht aan de fotograaf die haar had gesnapt. "How did you catch us?" schreef de 26-jarige Russische, die in 2012 de verloving met voormalig NBA-basketballer Sasha Vujavic verbrak.

"Het is officieel", bevestigde de nummer twee van de wereld en titelverdedigster op Roland Garros in Madrid. Het gerucht dat de twee een relatie hadden ging al sinds januari. Vorige maand werd gesteld dat Sjarapova haar vriend een blauwe Porsche 911 Carrera, ter waarde van een ton, cadeau had gedaan.

Lachen

De sportwagen die ze in Stuttgart won nadat ze daar het toernooi won, werd gespot in de garage van Dimitrov. Sjarapova: "Het is goed om dingen te hebben die privé blijven, aangezien er meestal vele ogen op ons gericht zijn. Dit is ons leven naast de tennisbaan, waar we samen van willen genieten."

Toeval of niet, maar sinds Dimitrov in verband wordt gebracht met Sjarapova heeft hij goede resultaten geboekt. Dimitrov, opgeklommen naar positie 28 op de wereldranglijst, kan een nieuw inspirerend bericht van zijn vriendin goed gebruiken. Het wordt een helse klus om opnieuw van Djokovic te winnen. De Serviër heeft Roland Garros bestempeld als het belangrijkste toernooi van 2013. Hij won nog nooit in Parijs, waar hij dat al wel deed in Melbourne, Londen en New York bij de andere drie Grand Slam-toernooien. 

Dimitrov: "Het is anders om een Masters Series-toernooi te spelen, waar het gaat om twee gewonnen sets, dan een Grand Slam-toernooi, waar het gaat om best-of-five. De voorbereiding en de focus is daardoor anders. Ik kijk ernaar uit. Ik zal in elk geval lachen als ik de baan op stap."

Djokovic: "Grigor speelde goed in Madrid. Hij heeft meer zelfvertrouwen omdat hij in de afgelopen maanden grote overwinningen heeft geboekt. Hij is nu heel lastig te verslaan. Hoewel zijn spel beter geschikt is voor de snellere banen, laat hij zien dat hij ook goed uit de voeten kan op gravel. Hij versloeg mij in Madrid en dwong Rafael Nadal tot een zware driesetter in Monte Carlo. Ik moet top zijn, het wordt zwaar voor ons allebei. Het is nu best-of-five, het wordt een fysiek gevecht. Al het vele en harde werk dat ik in de aanloop naar dit toernooi heb verzet, spreekt hopelijk in mijn voordeel."

Concurrentie

Dimitrov staat te boek als een groot talent, hij werd al betiteld als 'Baby Federer'. "Hij heeft de potentie om een topper te worden", aldus Djokovic. "Maar hij heeft nog een lange weg te gaan. De goede toernooien van de laatste tijd kunnen hem mentaal helpen. Hij heeft de slagen, het talent, heeft de goede bouw en beweegt goed. Nu krijgt hij er een dosis zelfvertrouwen bij."

"Het draait voor hem nu om hard blijven werken, toegewijd zijn aan de sport en op alle ondergronden goed worden. In het tennis van vandaag is er zoveel concurrentie, alles moet goed zijn wil je het tot de top tien of de top vijf schoppen. Het is nu veel moeilijker voor de jongere spelers om door te breken dan zes, zeven jaar terug, toen ik opkwam. Het spel ontwikkelt zich, de lichamen, de strategieën en de routines. Elke keer komt er weer wat nieuws bij, het wordt nog telkens professioneler."