ROTTERDAM – Hij heeft al tal van records achter zijn naam staan. Deze week wil Roger Federer er weer een aan toevoegen. Hij wil de eerste zijn die het ABN AMRO World Tennis Tournament drie keer weet te winnen.

Door Jasper Boks

“Ha, mijn termijn duurt langer dan die van de paus,” zegt Roger Federer op de dag dat bekend werd dat Benedictus XVI op 28 februari af zal treden als paus. In 2005 werd Joseph Ratzinger gekozen. Destijds was Federer al nummer één van de wereld.

De winnaar van zeventien Grand Slam-titels deed het ABN AMRO World Tennis Tournament in 1999 voor het eerst aan. Als zeventienjarig broekie debuteerde hij met een wildcard, gekregen van toernooidirecteur Wim Buitendijk.

Hij won het toernooi in 2005, maar daarna liet hij Rotterdam zeven jaar links liggen omdat het niet in zijn schema paste. Vorig jaar kwam hij terug en dit jaar, bij de veertigste editie, is titelverdediger Federer de grote trekpleister.

Welkom

Het is de achtste keer dat hij er bij is op het ABN AMRO WTT. “Dit toernooi herinnert me aan het begin van mijn carriere. Ik voel me altijd erg welkom hier. De mensen hier hebben me door de jaren heen wel een beetje leren kennen, de Nederlanders zijn altijd erg aardig voor me.”

De titel in 2012 was de opmaat voor een goed jaar, waarin Federer voor de zevende keer Wimbledon won en de eerste plaats op de wereldranglijst heroverde. Hij nam Pete Sampras zijn record af van meeste weken op de eerste plaats en scherpte dat aan tot 302. “Je kunt stellen dat dit toernooi me heeft geholpen terug te keren op de eerste plaats. Dit was een belangrijk stukje van de puzzel.”

Federer kun je bijna zien als de paus van het tennis. Eind vorig jaar ging hij voor het eerst naar Zuid-Amerika om daar exibitietoernooien te spelen. Iedereen wil de levende legende nog een keer in actie zien, nu de kans er nog is.

Pensioen

De 31-jarige Zwitser denkt vooralsnog niet aan zijn pensioen. “Ik heb er jaren mee gewacht om naar Zuid-Amerika te gaan, maar nu vond ik de tijd er rijp voor. Ik ben wel wat gewend, maar de belangstelling voor mij was daar heel erg groot. Het was een once-in-a-lifetime trip. Grappig om zo in het centrum van de belangstelling te staan.”

Momenteel zit zijn rivaal en vriend Rafael Nadal in Zuid-Amerika. Hij maakte vorig jaar zijn rentree nadat hij er sinds Wimbledon uit was met een knieblessure. “Ik heb hem niet zien spelen, maar zag wel foto’s van hem."

"Ha, hij zag er goed uit, droeg een mooi shirt. En ik zag dat hij nog altijd linkshandig is op de foto’s. Jammer, ik had gehoopt dat hij als rechtshandige speler terug zou keren, maar helaas. Maar het is goed dat Rafa terug is. Ik was verrast dat hij de finale verloor op gravel van iemand die buiten de top vijftig staat.”

Nadal verloor in Vina del Mar, Chili, van Horacio Zeballas, vorige week nog nummer 73 van de wereld. “Maar Rafael zal veel informatie hebben opgedaan bij dat toernooi. Hij weet nu pas hoe hij er lichamelijk voor staat. Het klinkt raar, maar een training is in veel gevallen een zwaardere belasting dan het spelen van wedstrijden. Afgelopen week was erg belangrijk voor hem om te weten waar hij staat.”