MELBOURNE - Ze staat zaterdag voor het eerst in de finale van een Grand Slam-toernooi. Het gebrek aan ervaring hoeft volgens Victoria Azarenka geen belemmering te zijn voor het binnenhalen van de titel op de Australian Open. Maria Sjarapova is gewaarschuwd.

Zes keer troffen ze elkaar eerder: het staat 3-3, maar opmerkelijk genoeg won Azarenka de beide finales waarin ze Sjarapova trof: in 2010 in Stanford en vorig jaar in Miami.

''In finales kan alles gebeuren. Het is niet te vergelijken met een andere fase in een toernooi'', zei de Wit-Russische vrijdag. ''Het is een strijd waarin je werkelijk tot de bodem moet gaan en toch de controle moet houden.''

''Ik vind ervaring niet zo'n belangrijke factor. Ik ken Maria's spel, zij het mijne. Wat dat betreft is het uitgangspunt gelijk.''

Derde finale

Voor de Russische Sjarapova is het de derde keer dat ze de Rod Laver Arena als finaliste betreedt. Na verlies tegen Serena Williams in 2007 won ze de Australian Open in 2008 door Ana Ivanovic te verslaan.

Het was de derde en tot dusverre laatste keer dat ze een grandslamtitel veroverde na Wimbledon (2004) en de US Open (2006).

Beide speelsters verloren dit jaar nog geen partij. Sjarapova gaf haar gekwetste enkel rust en liet de openingstoernooien van het jaar lopen. Azarenka pakte de titel in Sydney.

''Ik heb hard gewerkt om zover te komen, waarom zou ik nu stress moeten voelen? Dit was het doel. Ik stap de baan op en ga gewoon mijn best doen.''

Knokken

Sjarapova moest knokken in haar halve finale om de Tsjechische Petra Kvitova, de nummer twee van de wereld, te verslaan. De Russische verloor vorig jaar de finale op Wimbledon van diezelfde Kvitova, waar ze toen vooraf de favoriete was.

''Het was voor Petra toen ook haar eerste Grand Slam-finale, maar ze bereikte een heel hoog niveau. Het beïnvloedde haar blijkbaar niet. Victoria is dan wel in een grandslam nooit zover gekomen, ze heeft al titels gepakt en ervaring genoeg.''

De strijd tussen Azarenka en Sjarapova, twee van de luidst kreunende tennissters van het vrouwencircuit, heeft nog een extra tintje. De winnares mag zich de nieuwe nummer een van de wereld noemen.