ROTTERDAM - De comeback van Jacco Eltingh (40) en Paul Haarhuis (over twee weken 45) blijft beperkt tot een duel. Het tennisdubbel verloor in de eerste ronde van het ABN AMRO World Tennis Tournament met 6-3 6-2 van het als eerste geplaatste duo Fyrstenberg/Matkowski uit Polen.

De tijd heeft niet stil gestaan sinds de twee samen hun laatste officiële wedstrijd speelden in 1998. Destijds waren de Nederlanders, die alle Grand Slam-toernooien een keer wonnen, twee keer wereldkampioen werden en ook twee keer de beste waren in Rotterdam, nog het beste dubbel van de wereld.

“We hebben geen seconde in de wedstrijd gezeten, werden in beide sets meteen gebroken. Dat geeft een rotgevoel, voel je in je buik. En je merkt het aan het publiek omdat het nooit een wedstrijd werd. We hebben niet laten zien wat we kunnen en daar heb ik verschrikkelijk de P over in,” aldus Eltingh.

Retourneren

Haarhuis: “Ik baal niet zozeer dat we hebben verloren. Het zou ook raar zijn als je na dertien jaar in je eerste partij meteen van zulke gasten wint, daar zijn ze te goed voor. Maar het was te makkelijk voor ze. Die opslag van 220 kilometer per uur is niet eenvoudig te retourneren, is niet erg als we die missen. Maar dan mogen we niet onze eigen eerste opslag steeds missen, want dat hadden we zelf in de hand. Ik ben teleurgesteld in mijn eigen niveau, maar misschien is dat ook wel de realiteit.”

Allebei hebben ze de afgelopen periode te maken gehad met fysieke ongemakken. Bij Haarhuis werd een goedaardig tumor aan zijn bijnier verwijderd en Eltingh kreeg te maken met een mysterieuze ziekte, die zorgde voor uitvalsverschijnselen in zijn lichaam. De comeback was ook om een streep te zetten onder die moeilijke tijd.

Kriebelen

Daarnaast wilden ze het dubbelspel weer eens onder de aandacht brengen in Nederland en speelden ze voor de Richard Krajicek Foundation. Hun prijzengeld gaat naar de stichting, die woensdag in Rotterdam weer een playground opent, mede dankzij de inzet van het duo.

Haarhuis: “Het tennis is bij mij altijd blijven kriebelen. Misschien zijn die kriebels nu voor eens en altijd weggenomen. Ha, ik kreeg van een ballenjongen te horen: ‘Je mist wel een paar volleys, hè?’ Hadden ze vroeger nooit tegen me gezegd!”

Achterdeur

Eltingh lachend: “We zullen nooit meer zeggen als we naar het dubbelspel kijken: ‘Dat doen wij beter.’ Wij vertrekken voortaan stilletjes door de achterdeur.” Zien we het duo nog een keer op het hoogste niveau terug op de tennisbaan? Even kijken ze elkaar aan. Haarhuis: “In mijn hoofd zit: dit was het dan. Wat mij betreft doen we dit niet nog een keer.”

Eltingh: “Het klinkt misschien gek, maar dit smaakt voor mij naar meer. Doel ik op het competitief bezig zijn en sporten. Ik merk nu dat ik dat erg heb gemist de laatste jaren. Ik zal ook meer blijven sporten, weet ik zeker. Maar meer toernooien op het hoogste niveau? Ik denk het niet.”