PARIJS - Twee jaar geleden streden Maria Sjarapova en Justine Henin samen om de eerste plaats op de wereldranglijst. Zaterdag komen ze elkaar al tegen in de derde ronde van Roland Garros.

De Russische staat twaalfde op de plaatsingslijst en de Belgische 22ste, vandaar. Ze troffen elkaar voor het laatst in 2008, in de kwartfinale van de Australian Open. Sjarapova won destijds met 6-4, 6-0. Het was het begin van het einde voor Henin.

“Het lijkt al weer zo lang geleden, alsof het nooit gebeurd is. Ik wilde toen niet meer op de baan staan, terwijl ik nu weer heel erg gemotiveerd ben. Nee, die dag in Melbourne was niet de gelukkigste uit mijn leven. Maar Maria heeft het ook niet gemakkelijk gehad.”

Oude niveau

Vier maanden later stopte Henin met tennis. Sjarapova won dat jaar in Melbourne haar derde Grand Slam-titel en heroverde niet veel later de eerste plaats op de wereldranglijst. Ook van de Russische hoorde we een tijd niets.

In de zomer van 2008 werd de pijn aan haar schouder ondraaglijk. Ze werd geopereerd, was er in totaal negen maanden uit. Na haar terugkeer was ze niet de speelster van ervoor, vooral haar opslag was niet meer van het oude niveau. Langzaamaan krabbelt ze weer op.

'Niets veranderd'

Sjarapova: “Ha, voor mij lijkt het net gisteren dat we tegen elkaar speelden in Melbourne. We zijn terug. Het is een ander Grand Slam-toernooi, maar we zitten allebei weer te wachten voordat we de baan op mogen. Alsof er niets is veranderd de afgelopen twee jaar."

"Maar je gaat terugdenken aan de afgelopen jaren, dat we allebei verschillende paden hebben bewandeld en allebei dingen hebben meegemaakt in ons leven. Maar hier staan we weer, morgen staan we weer tegenover elkaar. Ik kijk er naar uit.”

Geduldig

Het is de tiende wedstrijd tussen de twee. Henin won er zes, Sjarapova drie. “Ik moet geduldig zijn tegen haar. Ik heb pijnlijke nederlagen tegen haar geleden, maar in die wedstrijden heb ik zoveel geleerd.”

Henin: “Zij is een echte vechter en iedereen weet wat ze in het verleden heeft gepresteerd. Zij blijft een heel sterke tegenstander. Omdat zij de winnaarmentaliteit heeft."

"Het wordt een zwaar gevecht tussen ons, zoals het dat altijd tussen ons is geweest. Ik vind het erg leuk om weer tegen haar te spelen in mijn tweede carrière. Ik ben er klaar voor.”