AMSTERDAM - Rafael Nadal heeft vrijdag zijn klasse als gravelspeler weer getoond. De 22-jarige Spanjaard liet Novak Djokovic in de eerste twee sets van de halve eindstrijd volledig kansloos.

In derde set ontspon zich een echte strijd, maar de als tweede geplaatste Nadal verzekerde zich na winst in de tiebreak van een plek in de finale van Roland Garros. De Spanjaard pakte in bijna drie uur de winst: 6-4, 6-2, 7-6 (3).

Het was voor het derde opeenvolgende jaar dat Nadal en Djokovic elkaar op Roland Garros tegenkwamen. Twee jaar geleden won de Spanjaard in de kwartfinale, vorig jaar versloeg hij Djokovic ook in de halve finale. Djokovic won in vijf ontmoetingen op gravel nog nooit van Nadal. In de eindstrijd treft Nadal, die dit toernooi nog geen set verloor, de winnaar van het duel tussen de nummer een van de wereld Roger Federer en de Franse publiekslieveling Gael Monfils.

Klasse apart

In de wedstrijd stond niet alleen een finaleplaats op het spel, maar ook de tweede positie op de wereldranglijst Djokovic zou bij winst de nieuwe nummer twee worden. Maar tijdens de wedstrijd bleek in geen enkel opzicht dat de Serviër aanspraak kan maken op deze plaats. Op gravel is Nadal een klasse apart en bij dat niveau kon Djokovic maar heel sporadisch aanhaken.

Vooraf had Djokovic al aangegeven dat het lastig zou worden om de winst te pakken tegen Nadal in deze vorm. "Hij speelt steeds beter. Zijn service is beter geworden. Daarnaast is hij fysiek enorm sterk en geduldig in de rally. Zijn spel is indrukwekkend." Het bleken ware woorden van de 21-jarige Serviër. Na een redelijk gelijkopgaande eerste set, die bijna een uur duurde, moest hij de winst aan Nadal laten. In de tweede set werd de winnaar van de Australian Open van dit jaar van het kastje naar de muur gestuurd.

Cynisme

Pas in de derde set lukte het Djokovic om een servicegame van Nadal te pakken. Op dat moment stond hij al twee breaks achter (3-0). Met twee handen in de lucht vierde hij de gamewinst met gevoel voor cynisme. Daarna slaagde Djokovic erin om het niveau van Nadal bij te benen. Op 5-4 achter bracht de Serviër onverwachts de spanning terug in de partij door Nadal wederom te breken. Uiteindelijk pakte Nadal alsnog in drie sets de zege. Op 6-5 voor de Serviër werkte hij twee setpunten van Djokovic weg om daarna in de tiebreak toe te slaan.

Door de overwinning bereikt Nadal voor de vierde keer op rij de finale van Roland Garros. Hij is de derde speler sinds 1968 die dat lukt. De legendarische spelers Björn Borg, vier keer winst (1978-1981), en Ivan Lendl, drie keer winst in vier finales (1984-1987), gingen hem voor. Op het Franse gravel is Nadal nog altijd ongeslagen. Hij won het toernooi drie jaar geleden bij zijn debuut en won daarna 27 duels. Verder verloor de Spanjaard op gravel sinds april 2005 maar twee duels, tegen 114 zeges.