China heeft donderdag het eerste onderdeel gelanceerd van haar nieuwe ruimtestation, meldt het Chinese staatspersbureau Xinhua.

De raket met de zogenaamde Tianhe-module aan boord steeg op vanaf de Zuid-Chinese eilandprovincie Hainan. De module is het eerste onderdeel van het nieuw op te zetten ruimtestation.

Tianhe is ongeveer 16 meter lang en de eerste van vier modules. Het uiteindelijke station moet drie taikonauten, oftewel Chinese astronauten, tegelijkertijd kunnen huisvesten. China streeft ernaar het station in 2022 af te hebben, wanneer het 20 meter lang moet zijn. Daarmee is het station vijf keer kleiner dan het 109 meter lange internationale ruimtestation ISS.

De voorgaande twee Chinese ruimtestations, Tiangong-1 en Tiangong-2, stortten respectievelijk in 2018 en 2019 neer op aarde. Als dit nieuwe station slaagt, blijft het in een baan om de aarde op tussen de 340 en 450 kilometer hoogte.

China zet de afgelopen tijd steeds meer in op ruimtevaart. Zo wist het in 2019 het eerste land ooit te worden om een lander op de verre kant van de maan te planten.

Afgelopen februari bracht het land een satelliet in een baan om Mars en volgende maand gaat China proberen een lander op de rode planeet te zetten. Als dit lukt is China het derde land ooit, na de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie, om een zachte landing op Mars te maken.