De Marshelikopter van NASA heeft zondag zijn derde vlucht op Mars succesvol afgerond, meldt de ruimtevaartorganisatie op haar website. Het toestel vloog met een snelheid van 2 meter per seconde en legde 100 meter af, voordat hij terugkeerde op zijn beginpositie.

Ingenuity ging tijdens de vlucht zo'n 25 keer verder dan zijn tweede vlucht eind vorige week. De Marshelikopter steeg tijdens zijn derde vlucht eerst 5 meter, om daarna met een snelheid van zo'n 7,2 kilometer per uur een ronde te vliegen.

De vlucht was bedoeld om het navigatiesysteem van de helikopter te testen. Ingenuity probeert zijn locatie vast te stellen met behulp van een camera die de ondergrond fotografeert. Hoe verder hij vliegt, des te meer foto's het toestel van het landschap moet maken om de weg terug te vinden. Als de Mars-helikopter te snel zou vliegen, zou hij verdwaald kunnen raken.

NASA spreekt van een geslaagde vlucht. Projectmanager MiMi Aung zegt dat dit voor het eerst duidelijk heeft gemaakt dat het algoritme waarmee de camera werkt het ook op langere afstand doet. "Dit kun je niet proberen in een testruimte", aldus Aung.

Ingenuity steelt op dit moment de show op Mars. Het apparaat werd vorig jaar als bagage in het laadruim van Marsrover Perseverance gelanceerd. In februari landden de toestellen op Mars. Vorige week maakte het toestel voor het eerst een geslaagde vlucht op Mars.

Toch komt er binnenkort een einde aan het project. Naar verwachting vliegt Ingenuity nog twee keer, daarna is het toestel uitgeput. Vervolgens verschuift de focus van NASA weer naar Perseverance, waarmee bodemmonsters worden genomen en naar tekenen van leven wordt gezocht.