De Amerikaanse Marsrover Perseverance heeft zuurstof gewonnen uit de koolstofdioxiderijke atmosfeer van Mars, meldt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. Het is volgens de ruimtevaartorganisatie de eerste keer dat zoiets op een andere planeet is gelukt.

Het apparaat MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment) genereerde in enkele uren volgens NASA genoeg zuurstof om een astronaut ongeveer tien minuten te laten ademen. MOXIE werkt door zuurstofatomen te scheiden van kooldioxidemoleculen, die bestaan uit een koolstofatoom en twee zuurstofatomen. Voor het omzettingsproces wordt de kooldioxide tot 800 graden opgewarmd. De zuurstof komt vervolgens vrij en de koolmonoxide die overblijft wordt uitgestoten in de atmosfeer.

Trudy Kortes van NASA sprak over de eerste technologie die toekomstige missies kan helpen "van het land te leven" op een andere planeet.

De atmosfeer van Mars bestaat voor ongeveer 95 procent uit koolstofdioxide. Dat compliceert bemande missies, omdat astronauten zuurstof nodig hebben. De uitvinder van MOXIE legde uit dat het veel praktischer is om een grotere versie van het zuurstofapparaat naar Mars te verplaatsen dan om 25 ton aan zuurstof in tanks mee te nemen.

Perseverance arriveerde eerder dit jaar op Mars na een reis van zeven maanden. NASA kon eerder deze week ook al een andere primeur melden. Het lukte toen voor het eerst om een helikopter op een andere planeet te laten vliegen. Dat toestel, de Ingenuity, was meegereisd met de Marsrover.

Na publicatie is extra duiding over de precieze werking van de zuurstofmachine toegevoegd dankzij een tip van lezer Con_Rector.