Samsung Group-voorzitter Lee Kun-hee is zondag op 78-jarige leeftijd overleden, meldt het bedrijf. Lee was vanwege hartproblemen zes jaar lang aan het ziekbed gekluisterd.

De charismatische Lee maakte van Samsung de grootste multinational van Zuid-Korea en een wereldwijde marktleider op het gebied van smartphones, halfgeleiders en televisies. Hij was volgens het zakenblad Forbes met een vermogen van zo'n 20,9 miljard dollar (ruim 17,6 miljard euro) de rijkste persoon van Zuid-Korea. "Zijn nalatenschap zal eeuwig blijven bestaan", zei Samsung in een reactie op zijn overlijden.

Maar Lee was ook controversieel. Zo is hij veroordeeld voor omkoping en belastingontwijking. Ook ligt zijn bedrijf continu onder vuur vanwege de buitengewoon grote economische macht van Samsung in Zuid-Korea, een gebrek aan transparantie en dubieuze vermogensoverdrachten binnen zijn familie.

Wie Lee gaat opvolgen, is onduidelijk. Zijn kinderen zijn het in de afgelopen zes jaar niet eens geworden over wie het leeuwendeel van zijn aandelen toekomt. Experts verwachten een strijd tussen zijn erfgenamen.

Samsung is een zogenoemde chaebol. Deze term wordt in Zuid-Korea gebruikt voor industriële conglomeraten die worden gerund door families. Met deze bedrijfsstructuur kon het land na de oorlog snel weer worden opgebouwd. Maar de structuur krijgt vanwege de ondoorzichtige bedrijfsvoering tegenwoordig veel kritiek.

Lee Nak-yon, leider van de Zuid-Koreaanse regeringspartij en voormalig premier, prijst het leiderschap van Lee, maar was ook kritisch. "Het kan niet ontkend worden dat hij de chaeboleconomie versterkte en er niet in slaagde vakbonden te erkennen", aldus de politicus.