De Amerikaanse privacy-organisatie EPIC heeft een officiële klacht ingediend bij toezichthouder FTC, naar aanleiding van het experiment dat het sociale netwerk Facebook in 2012 uitvoerde op 700.000 gebruikers.

De onderzoekers van Facebook "voldeden niet aan gebruikelijke ethische protocollen voor onderzoek op menselijke proefpersonen", aldus EPIC in zijn klacht (pdf).

Facebook heeft bovendien "opzettelijk met de gedachten van mensen geknoeid", stelt de organisatie.. 

De site manipuleerde in 2012 een week lang de nieuwsfeed van honderdduizenden Engelstalige gebruikers. Zij kregen meer negatieve of positieve berichten te zien dan normaal, zodat kon worden onderzocht of hun statusupdates hierdoor werden beïnvloed. 

Uiteindelijk bleek er een klein versterkend effect te staan, waardoor mensen die veel positieve berichten zagen zelf ook meer positieve statusupdates plaatsten. Facebook verdedigt zijn onderzoeken door te zeggen dat deze erop gericht zijn om de site beter te maken.

Gebruiksvoorwaarden

EPIC voert echter aan dat er ten tijde van het experiment nog niet in de gebruiksvoorwaarden van Facebook stond vermeld dat gebruikersdata kon worden gebruikt voor onderzoek. Dat is pas enkele maanden na het controversiële onderzoek aangepast.

Het wetenschappelijke tijdschrift Pnas, waar het onderzoek in werd gepubliceerd, zei het eerder al zorgelijk te vinden dat proefpersonen niet werden ingelicht over de studie en niet konden weigeren mee te doen.

EPIC vraagt de FTC om sancties voor Facebook, en wil bovendien een openbaarmaking van het algoritme dat de nieuwsfeed samenstelt. 

Eerder klaagden privacygroepen al bij de FTC over de privacybescherming van Facebook, nadat gegevens die werden aangemerkt als 'privé' toch openbaar waren gemaakt. Die zaak leidde er eind 2012 toe dat de privacymaatregelen van Facebook twintig jaar lang extra zullen worden gecontroleerd door de waakhond.

Vijf dingen die je moet weten over Facebook

De belangrijkste privacyinstellingen op Facebook