Het Facebook-onderzoek waarbij de tijdlijnen van 700.000 Engelstalige gebruikers werden aangepast, is volgens Facebook-topvrouw Sheryl Sandberg "slecht gecommuniceerd".

Dat zegt Sandberg woensdag tegen de Wall Street Journal. Het is voor het eerst dat iemand uit de Facebook-top reageert op het experiment. De onderzoekers boden wel al hun excuses aan voor de ontstane ophef. Van het onderzoek zelf is geen afstand gedaan.

"Het was een onderdeel van lopend onderzoek dat bedrijven doen om hun verschillende producten te testen, en dat was wat het was. Het is slecht gecommuniceerd", aldus Sandberg. "Voor die communicatie bieden wij onze excuses aan. Het was nooit onze bedoeling om mensen van streek te maken."

Emoties

Facebook verstopte in 2012 bij een aantal Engelstalige gebruikers een week lang positieve of juist negatieve statusupdates, om te bekijken wat voor effect dat had op de posts die daarop volgden. 

De onderzoekers concludeerden dat gebruikers die alleen positieve of negatieve emoties te zien kregen, zelf ook iets vaker diezelfde emotie deelden. In totaal was 1 op de 2500 Facebook-gebruikers betrokken bij het experiment. 

Over het onderzoek ontstond de nodige ophef; veel mensen vinden het onethisch omdat gebruikers ongevraagd werden ingezet als proefpersoon. Via de gebruiksvoorwaarden van Facebook gaan gebruikers hiermee akkoord, maar deze worden door veel mensen niet gelezen.

Toezicht

Onderzoekers bij Facebook konden lange tijd veel experimenten uitvoeren zonder dat daar veel toezicht op werd gehouden.

Andrew Ledvina, een voormalig onderzoeker bij het sociale netwerk, vertelt aan de Wall Street Journal dat het onderzoeksteam van het sociale netwerk nauwelijks te maken had met formele grenzen die niet mochten worden overschreden.

Volgens hem werden tests ook uitgevoerd zonder anderen binnen het bedrijf in te lichten. Sommige onderzoekers maakten zich zorgen dat gebruikers tegelijk in meerdere onderzoeken meededen, omdat er zo veel werden uitgevoerd. Dat zou de resultaten kunnen beïnvloeden.

Veel van de onderzoeken hebben vooral te maken met het aantal kliks per gebruiker, en de effectiviteit van advertenties. Maar er is ook onderzoek gedaan naar de oorzaak van eenzaamheid en naar de communicatie binnen families.

Inmiddels zou Facebook zijn onderzoeksbeleid strenger hebben gemaakt. Volgens een woordvoerder worden nog enkele veranderingen overwogen.

Vijf dingen die je moet weten over Facebook

De belangrijkste privacyinstellingen op Facebook