De Amerikaanse overheid wil vijf hackers uit het Chinese leger berechten wegens economische- en bedrijfsspionage.

Dat maakt het Amerikaanse ministerie van Justitie maandag bekend, meldt The New York Times.

Het Chinese legerpersoneel wordt verdacht van cyberspionage waarbij economische- en bedrijfsinformatie zou zijn buitgemaakt. Het is voor het eerst dat de Verenigde Staten overheidspersoneel van een ander land voor economische spionage aanklaagt, volgens juristen van de Amerikaanse overheid.

Onder de getroffen Amerikaanse bedrijven zitten onder meer elektronicagigant Westinghouse Electric, staalbedrijf U.S. Steel, metaalproducent Allegheny Technologies en aluminiumproducent Alcoa. Het is niet bekend welke Chinese bedrijven baat hebben gehad bij de vermeende Chinese hacks.

Agressieve reactie

Gedaagden zijn Wang Dong, Sun Kailiang, Wen Xinyu, Huang Zhenyu and Gu Chunhui. Alle vijf zijn het officiers in het Chinese leger. De zaak is aangespannen in de Amerikaanse staat Pennsylvania, waar enkele van de gehackte bedrijven kantoor houden.

"De omvang van de bedrijfsgeheimen en andere gevoelige zakelijke informatie die in deze zaak gestolen is, vraagt om een agressieve reactie", zegt procureur-generaal Eric H. Holder Jr. in een reactie naar de pers.

"Succes in de globale markt moet enkel afhangen van het vermogen van bedrijven om te innoveren en concurreren. Niet van een sponsorende overheid die spioneert en bedrijfsgeheimen steelt", aldus Holder. 

China doet de beschuldigingen af als "verzonnen" en wil dat de Verenigde Staten de beschuldiging direct rectificeert. De "zogenaamde vervolging" zou de samenwerking tussen China en de VS en het wederzijdse vertrouwen kunnen schaden, liet het Chinese ministerie van Buitenlandse Zaken weten in een reactie.

Volgens persbureau Reuters moet de aanklacht als symbolisch worden gezien. Wel kan ermee worden voorkomen dat de ambtenaren nog langer naar de VS of naar landen die een uitleveringsverdrag met Amerika hebben, kunnen reizen.

Spanningen

Verwacht wordt dat de aanklacht de spanning tussen Amerikaanse en Chinese overheden alleen maar zal opvoeren. Beide landen beschuldigen elkaar al enkele jaren van hacks en andere verregaande cyberaanvallen.

De financiële schade die de Amerikaanse economie door de hacks heeft geleden, wordt volgens de Washington Post geschat tussen de 24 miljard en 120 miljard dollar. Volgens de VS is China veruit het meest agressieve land wat betreft cyberaanvallen.

Vorig jaar spraken de landen af in gesprek te gaan over cyberveiligheid en digitale spionage. Volgens overheidspersoneel van de VS reageert China sinds die afspraak afwijzend op gesprekken over cyberspionage. De onthullingen van klokkenluider Edward Snowden zouden de gesprekken verder bemoeilijken. Door Snowden is de spionagecapaciteit van de VS duidelijker in beeld gekomen.

Bekijk beelden: