Een rechter heeft geoordeeld dat Apple zich schuldig heeft gemaakt aan het maken van illegale prijsafspraken rond de verkoop van e-books.

Daarmee heeft de Amerikaanse overheid de zaak tegen Apple gewonnen, meldt persbureau Reuters. Er komt een aparte zaak om een schadevergoeding vast te stellen.

De overheid had ook al vijf grote uitgevers aangeklaagd, omdat die afspraken hadden gemaakt met Apple over de prijzen van e-books. Zij schikten allemaal voor tientallen miljoenen dollars en lieten hun zaak niet tot een zitting komen.

Om te concurreren met de zeer lage prijzen van concurrent Amazon sprak Apple met de uitgevers af om één vaste prijs voor boeken te hanteren. Onder het zogenoemde 'agency'-verkoopmodel bepaalden de uitgevers de prijs, en mochten verkopers geen korting geven.

Miljoenen

Apple zou uitgevers hebben aangespoord om hun prijzen zo vast te stellen, en zou bovendien vertrouwelijke prijsinformatie tussen uitgevers hebben gedeeld. 

Tijdens de rechtszaak verdedigde Apple de prijsafspraken. Deze zouden de wens zijn geweest van uitgevers zelf. Bovendien zei Apple niet verantwoordelijk te zijn geweest voor prijsstijgingen buiten de eigen iBooks-winkel.

De overheid zei echter dat de prijsafspraken consumenten 'honderden miljoenen dollars' hebben gekost.

Samenzwering

"De aanklagers hebben aangetoond dat de verdachte uitgevers met elkaar samenspanden om concurrentie met verkoopprijzen uit te roeien om e-bookprijzen omhoog te drijven, en dat Apple een centrale rol speelde in het mogelijk maken en uitvoeren van die samenzwering", aldus rechter Denise Cote.

Volgens de rechter zou iBooks van Apple niet zo succesvol zijn geweest zonder deze strategie. Het bedrijf wilde niet concurreren met Amazon en de uitgevers wilden van de lage prijzen van de Amerikaanse retailgigant af.

"Plotsklaps kreeg Apple een aantrekkelijke, nieuwe functie voor zijn iPad en een gegarandeerde nieuwe omzetstroom, terwijl de uitgevers de mogelijkheid wegnamen van Amazon om boeken een prijs van 9,99 dollar te geven."

"Apple greep de kans en speelde zijn hand op briljante wijze", schrijft Cote in haar uitspraak (.pdf).

Steve Jobs

Ook uitspraken van voormalig Apple-CEO Steve Jobs droegen bij aan de uitspraak. Hij stelde rond de lancering van iBooks dat Apple hogere prijzen dan 9,99 dollar wilde vragen. Ook zei hij tegen journalist Walt Mossberg dat de prijzen bij Apple en Amazon na de lancering van iBooks 'hetzelfde' zouden zijn.

"Overtuigend bewijs van Apples deelname aan de samenzwering kwam van de woorden van Steve Jobs, oprichter van Apple, CEO en visionair", aldus Cote. "Apple heeft enorm veel moeite gedaan om de verklaringen van Jobs op zo'n manier te herinterpreteren dat ze hun betekenis verliezen. Die inspanningen zijn vruchteloos gebleken."

Reacties

Tegen AllThingsD zegt Apple dat het bedrijf in beroep gaat. "Apple heeft niet samengespannen om e-bookprijzen vast te stellen en we zullen blijven vechten tegen deze onjuiste beweringen." Het bedijf zegt de 'monopolitische grip' van Amazon te hebben gebroken.

Het Amerikaanse ministerie van Justitie noemt de uitspraak 'een overwinning voor miljoenen consumenten die ervoor kiezen om boeken elektronisch te lezen'. "Deze uitspraak door de rechtbank is een cruciale stap naar het ongedaan maken van de schade die is gemaakt door de illegale acties van Apple."