De nieuwe leider van terreurorganisatie Islamitische Staat (IS) is uitgeschakeld. Dat maakte het Witte Huis donderdag bekend na een operatie in het noorden van Syrië. Terroristenleider Abu Ibrahim Al Hashimi Al Qurayshi blies zichzelf op tijdens de Amerikaanse aanval, zei de Amerikaanse president Joe Biden tijdens een korte toespraak. Hij sprak over een daad van "wanhopige lafheid".

Naar verluidt kwamen ook familieleden van de IS-leider om het leven bij de explosie. Bij de operatie zijn geen Amerikanen gesneuveld. Met de dood van de wereldwijde leider van IS is een "grote terroristische dreiging verwijderd", aldus Biden. Hij waarschuwde ook andere terroristen: "Wij zullen je vinden."

Amerikaanse speciale eenheden arriveerden volgens getuigen in helikopters en vielen 's nachts een gebouw aan. Dat zou hebben geleid tot zware gevechten in de buurt van een vluchtelingenkamp in de noordwestelijke provincie Idlib.

Al Hashimi Al Qurayshi was de opvolger van terroristenleider Abu Bakr Al Baghdadi. Die vond in 2019 de dood toen Amerikaanse troepen zijn schuilplaats bestormden in Syrië.

Mogelijk tot dertien burgerdoden

Volgens The New York Times omsingelden Amerikaanse commando's het huis, waarna vrouwen en kinderen er via luidsprekers toe werden opgeroepen te vertrekken. Na ongeveer twee uur zou een zwaar gevecht zijn ontstaan waarbij de Amerikanen ook met explosieven zijn bestookt, schreef de krant op basis van onder meer getuigen en sociale media.

Een van de helikopters zou tijdens de operatie technische problemen hebben gekregen. Het toestel moest aan de grond worden gezet en zou later zijn verwoest door een luchtaanval van de Amerikanen zelf. De speciale eenheden vertrokken uiteindelijk in de overgebleven helikopters.

Op videobeelden zou te zien zijn dat meerdere lichamen uit het zwaar beschadigde huis zijn gehaald. Volgens het in Londen gevestigde Syrian Observatory for Human Rights gaat het om zeker negen doden, onder wie twee kinderen. Hulpverlenersorganisatie Syria Civil Defence (ook wel bekend als de 'Witte Helmen') spreekt van dertien doden, onder wie zes kinderen en vier vrouwen.

Een hooggeplaatste Amerikaanse legerfunctionaris zegt tegen The New York Times dat de Amerikaanse troepen niet verantwoordelijk waren voor een explosie in het gebouw.