De Verenigde Staten zullen geen rol spelen in een op handen zijnde Turkse militaire operatie tegen Koerdische strijders in het noordoosten van Syrië, meldt het Witte Huis maandag. De Amerikaanse troepen trekken zich terug uit het gebied.

Er zijn nog zo'n honderd tot honderdvijftig Amerikaanse militairen actief in Noord-Syrië.

Turkije beschouwt de Syrisch-Koerdische strijders, voornamelijk als terroristen en wil de groeperingen daarom verdrijven uit het gebied. Tegelijkertijd willen de Turken twee miljoen Syrische vluchtelingen hervestigen in het gebied. Ankara wil een 'veilige zone' vestigen als buffer in Noord-Syrië.

Volgens de Amerikanen is Turkije straks verantwoordelijk voor alle IS-gevangenen in Noordoost-Syrië.

De Amerikaanse president Donald Trump voerde zondag een telefoongesprek met zijn Turkse ambtsgenoot Recep Tayyip Erdogan over de kwestie.

"De Amerikaanse regering heeft Frankrijk, Duitsland en andere Europese landen onder druk gezet om IS-gevangenen terug te nemen, maar dat weigerden ze. De VS zullen ze (de IS-gevangenen, red.) ook niet vasthouden, omdat dat de Amerikaanse belastingbetaler de komende jaren veel te veel geld zou gaan kosten", liet het Witte Huis in een verklaring weten.

Een woordvoerder van de VN zei maandag dat burgers moeten worden ontzien als er een Turkse militaire operatie in noord-Syrië komt. De VN hoopt dat vluchtelingenstromen en gruwelijkheden kunnen worden voorkomen, aldus Panos Moumtzis, humanitair VN-coördinator voor de Syrië-crisis.

Moumtzis zei verder dat de VN noodplannen heeft opgesteld om humanitaire hulp te verlenen in het gebied. "We hopen op het beste, maar bereiden ons voor op het ergste", zei hij, daaraan toevoegend dat de VN een "bittere geschiedenis" kent wat betreft veilige zones, waarbij hij verwees naar Srebrenica.

VS zagen Koerden als waardevolle bondgenoot in strijd tegen IS

De Syrisch-Koerdische strijders werden tot op heden door de VS gezien als waardevolle bondgenoten in de strijd tegen de terroristische organisatie IS. De afgelopen twee jaar werkten zij samen om het kalifaat van Islamitische Staat te verslaan en jihadisten gevangen te zetten.

De Koerdische YPG-militie heeft al gewaarschuwd dat een gewapend conflict met Turkije er waarschijnlijk voor zal zorgen dat de YPG het bewaken van kampen met IS-strijders en hun families en operaties om te voorkomen dat de terreurgroep een comeback maakt niet meer kan uitvoeren.

NAVO-bondgenoot Turkije vindt echter dat de Koerdische milities een verlengstuk zijn van terreurgroep PKK-beweging, die aanslagen heeft gepleegd in Turkije. Erdogan zei afgelopen weekend dat een Turkse inval spoedig stond te gebeuren.

De VS en Turkije maakten vorige maand nog afspraken over een 'veilige zone' aan de Syrische kant van de grens. Erdogan zou zondag tegen Trump zijn frustraties hebben geuit over de voortgang van deze veiligheidszone.