Na een overeenkomst met de Syrische regering verlaten tientallen radicale strijders en hun families het rebellengebied van Oost-Ghouta. Het transport in bussen vanuit de stad Harasta is donderdag begonnen, meldt het Syrische staatspersbureau Sana.

De groep bestaat in eerste instantie uit 1.300 mensen, onder wie bijna 250 strijders. Ze zullen naar de door rebellen gecontroleerde provincie Idlib in het noordwesten worden gebracht. In totaal zullen ongeveer 1.500 rebellen en hun families het belegerde gebied verlaten. Na de terugtrekking van de rebellen zal het Syrische leger Harasta innemen.

De Syrische regering en rebellen in de enclave van Oost-Ghouta waren het woensdagochtend eens geworden over de evacuatie van strijders naar het noordwesten van Syrië. Bussen werden klaargemaakt om de strijders met familieleden uit de stad te gaan verveoren.

Bolwerk

Harasta is een bolwerk van soennitische extremisten dat in deze streek, Oost-Ghouta, al jaren worden belegerd.

Het wordt de eerste evacuatie van strijders uit Oost-Ghouta, dat door het offensief van het Syrische leger en bondgenoten in drie omsingelde oorden is verdeeld. Harasta is daarvan de kleinste met een omvang van grofweg 2 bij 2 kilometer.

Donderdag zijn uit Harasta dertien gevangen regeringsmilitairen vrijgelaten in ruil voor vijf strijders. In de enclave zijn verscheidene strijdgroepen actief, voornamelijk soennitische extremisten.

Onder hun tegenstanders zijn ook sjiitische milities van de Libanese beweging Hezbollah. Die meldde het nieuws over de evacuatie als eerste. Hezbollahstrijders vormen een cruciaal onderdeel van de strijdkrachten van president Assad die zelf ook geen soenniet is.

Hezbollah

Hezbollah was ook doorslaggevend bij de val van Oost-Aleppo dat jarenlang belegerd werd. Het kwam weer in handen van de regering toen jihadisten en rebellen er eind 2016 mee instemden onder een vrijgeleide naar noordwest Syrië te gaan. Daar zijn nog grote gebieden in handen van jihadisten en andere opstandelingen.

Vlak ten noorden van Harasta ligt de belegerde voorstad Duma. Die wordt door een groeiend aantal burgers verlaten. De afgelopen dagen zouden naar schatting 50.000 mensen uit Duma zijn vertrokken.