De omstreden Syrische presidentsverkiezingen zijn woensdag begonnen. Syriërs die in het buitenland wonen, kunnen hun stem uitbrengen bij ambassades.

Ze hebben een keuze uit drie mannen: de zittend president Bashar al-Assad wiens winst nu al vaststaat, en twee weinig populaire aan het Assad-regime gelieerde politici.

De oppositie doet de stembusgang, die alleen in gebieden onder controle van het regeringsleger wordt gehouden, af als farce.

De Verenigde Naties en veel westerse landen hebben de verkiezingen, die plaatshebben op 3 juni, veroordeeld. In België, Duitsland en Frankrijk zijn ze zelfs verboden. Volgens Syrische media die onder controle staan van het regime, hebben circa 200 duizend Syriërs in het buitenland zich als kiezer geregistreerd.

Libanon

In buurland Libanon ontstond woensdag in de buurt van de Syrische ambassade in Beiroet een verkeerschaos door de toestroom van kiezers, meldde de lokale krant Daily Star. In Libanon zitten sinds het begin van de Syrische burgeroorlog in 2011 niet alleen veel tegenstanders van Assad maar ook veel medestanders. Er zijn veel families neergestreken die banden met de president onderhouden.

Duizenden Syriërs, voornamelijk aanhangers van Assad, maakten woensdag de gang naar de ambassade. De diplomatieke post kon de toestroom niet aan en sloot de deuren een paar uur om de stembusgang in betere banen te kunnen leiden. Dat leidde tot woedende reacties onder het publiek.

Mannen probeerden over de muren van het complex te klimmen maar werden door beveiligers teruggeslagen. De ambassadeur besloot daarop dat mensen ook donderdag kunnen stemmen.

Vrije wil

Niet iedereen stemde woensdag overigens uit vrije wil. ''Ik ben bang dat mijn naam op een lijst komt en dat ze me tegenhouden als ik naar Syrië moet''', verklaarde een man waarom hij zijn stem had uitgebracht. Aanhangers van de oppositie onderschreven die lezing, aldus de Daily Star.

''Ze zijn bang om zonder te hebben gestemd naar Syrië te gaan. We hebben ook informatie gekregen dat Hezbollah Syriërs heeft gedreigd met bomaanslagen in de gebieden waar ze wonen als ze niet gaan stemmen'', aldus een Syrische dissident tegen de krant.

Dinsdag kan er in Syrië zelf worden gestemd.

Chronologie van de Syrische burgeroorlog l Dossier Syrië