MELBOURNE - De Australian Open moet weer een jaar langer wachten op een Australische winnaar. Topfavoriet voor de eindzege, Lleyton Hewitt, ging in de vierde ronde onderuit tegen de Marokkaan Younes El Aynaoui. Hewitt, de nummer een van de wereld, won nog wel de eerste set met 7-6, maar de bij vlagen weergaloos tennissende El Aynaoui greep de winst in de volgende drie sets: 7-6, 7-6 en 6-4.

Het is inmiddels 27 jaar geleden dat een Australiër het grandslamtoernooi in Melbourne won. Dit jaar moest het er van komen. Hewitt, al twee jaar achtereen de beste tennisser van de wereld, stak in de eerste week van Melbourne in prima vorm. Hij moest in de eerste ronde wel op gang komen tegen de Zweed Magnus Larsson (vijfsetter), maar sloeg zich daarna vrij moeiteloos verder.

El Aynaoui

Hij had evenwel niet gerekend op een ontketende El Aynaoui. De inmiddels 31 jaar oude Marokkaan speelde tennis van hoog niveau. Hewitt speelde niet slecht, El Aynaoui was gewoon beter. Hij sloeg aces, 75 winners en maakte indruk met subliem positiespel. De eerste drie sets mondden uit in een tiebreak. Hewitt won de eerste (7-4), El Aynaoui de volgende twee (7-4 en 7-5).

In de vierde set verzilverde de Marokkaan, die in 2000 ook tot de kwartfinales reikte van de Australian Open, een beslissend breakpoint en kwam 4-3 voor. Hij behield vervolgens zijn servicebeurten en maakte de partij na 3,5 uur spelen koelbloedig af met 6-4.

El Aynaoui, de nummer achttien op de plaatsingslijst, staat in de kwartfinale tegenover de Amerikaan Andy Roddick, die de vierde ronde in vijfs sets won van de Rus Mikhail Joesjni.