BIRMINGHAM - Atleet Arnoud Okken heeft zondag in Birmingham zijn eerste internationale titel veroverd. De 24-jarige Nederlander won in de Engelse stad de Europese indoortitel op de 800 meter. Okken won de finale in 1.47,92.

Okken was onlangs ook de sterkste bij de nationale indoorstrijd in Gent. Daar versloeg hij zijn vriend en trainingsmaat Bram Som, die vorig jaar in Göteborg de Europese titel in de buitenlucht veroverde. Som ontbrak in Birmingham. Okken is de tweede Nederlander die de Europese indoortitel op de 800 meter veroverd. Eerder lukte dat ook Rob Druppers in 1987.

Okken zorgde in Birmingham voor de tweede Nederlandse titel. Vrijdagavond was Gregory Sedoc verrassend de sterkste op de 60 meter horden. In Birmingham was ook nog zilver voor Marcel van der Westen (60 m horden) en brons voor meerkampster Karin Ruckstuhl.

Okken leidde zondag van start tot de finish. De Spanjaard Miguel Quesada was zijn voornaamste concurrent maar kon het gat met een eindsprint niet dichten. Zaterdag had Okken al gezien dat hij een uitstekende kans maakte op de titel. Hij won zelf zijn halve finale oppermachtig. "Ik heb die tweede bekeken en dacht toen al dat ik sterker was. Dat heb ik in de finale ook laten zien."

Het was een race volgens het boekje. Okken wist dat hij het niet moest laten aankomen op een eindsprint met een rappe finisher als Quesada. De Nederlander vond het niet erg al vroeg op kop te komen. "Als je eenvoudig op kop kunt komen, moet je dat ook doen. Er was bij mij geen onzekerheid. Ik heb vrij kunnen lopen."

barrière

De ontlading na afloop was minder dan bij zijn winst op de Nederlandse titelstrijd, twee weken geleden. Daar versloeg hij na een uiterst scherp gevecht zijn trainingsmaat Som. "Dat betekende heel veel voor mij. Dat was voor mij een barrière. Toen wist ik dat ik hier Europees kampioen kon worden."

Zowel Som als Okken wordt getraind door Honoré Hoedt. Die had zondag meer spanning dan zijn pupil. "Je gunt het hem zo graag. Hij liep volgens het boekje. Je moet wel durven om de hele race op kop te gaan lopen. Maar als het je wordt aangeboden, moet je dat ook accepteren. Dat heeft Arnoud gedaan. Nu heb ik een indoor- en een outdoorkampioen. Geweldig."