Serena Williams inspiratiebron voor Van den Hoogenband

EINDHOVEN - Met meer belangstelling dan ooit volgde Pieter van den Hoogenband vorige maand de Australian Open. In hetzelfde stadion waar in januari het tennistoernooi werd afgewerkt, hoopt de drievoudig olympisch kampioen in maart bij de wereldkampioenschappen zwemmen te schitteren. Het optreden van de Amerikaanse tennisster Serena Williams, die het grandslamtoernooi bij de vrouwen won, is daarbij een grote inspiratiebron.

"Ondanks dat ze al zoveel heeft gepresteerd, stond ze met zoveel plezier op de baan. Het leek alsof ze zich realiseerde hoe speciaal het is als je met zo'n dosis talent gezegend bent. Het is allemaal erg herkenbaar voor mij na wat ik allemaal heb meegemaakt.

Ik ben toch in de laatste fase van mijn carrière. Ik wil straks in Melbourne ook dat gevoel van Williams uitstralen", aldus Van den Hoogenband die zondag met de Nederlandse ploeg naar Australië vertrok.

Speciaal plekje

De bijna 29-jarige Brabander kijkt er naar uit terug te keren naar het land waar hij in 2000 olympische furore maakte. Australië heeft een speciaal plekje in zijn loopbaan en zijn hart. "Het is prachtig om te mogen zwemmen waar ik altijd goed heb gepresteerd." Van den Hoogenband haalde bij de wereldtitelstrijd in 1998 in Perth voor het eerst het podium op het mondiale toernooi. Twee jaar later volgden zijn olympische successen in Sydney.

Ondanks zijn mooie WK-debuut in 1998 ontbreekt de wereldtitel echter nog altijd op zijn inmiddels uitpuilende erelijst. In 2001 troefden zijn rivaal Ian Thorpe (200 vrij) en de verrassende Amerikaan Anthony Ervin (100 vrij) hem af. In 2003 belette ziekte hem goud te pakken en in 2005 moest hij verstek laten gaan wegens zijn herniaoperatie. Toch is Van den Hoogenband niet extra gebrand op de wereldtitel. "Die olympische en Europese titels hebben mij zoveel rust gegeven. Ik lig er daarom niet wakker van dat ik die wereldtitel niet heb. Olympisch goud is vele malen belangrijker. Michael Klim zou al zijn wereldtitels zo inleveren voor een olympische gouden plak. Dat zegt wel genoeg."

Kriebels

Bovendien heeft de wereldrecordhouder op het koningsnummer voor zichzelf de optie open gehouden over twee jaar bij de WK in Rome te starten. Aanvankelijk zou hij volgend jaar bij de Spelen in Peking zijn laatste grote toernooi zwemmen, maar onlangs kwam hij daar op terug. "Er zijn eigenlijk nog maar drie toernooien waar ik de kriebels van krijg, de WK in Australië, de EK in het eigen bad en de Spelen. Daar wil ik presteren. De WK in 2009 zou een leuk extraatje kunnen zijn, maar dat bepaal ik na Peking."

De Spelen blijven zijn hoofddoel. Met het oog op dit toernooi hoopt hij in Melbourne weer een flinke stap vooruit te maken. "Na mijn herniaoperatie ben ik helemaal op nul begonnen. Ik heb mij per wedstrijd kunnen verbeteren. Er moet straks in Melbourne weer een schepje bovenop. Ik wil altijd winnen, maar ik wil in Melbourne vooral kwaliteit afleveren. Dat is het belangrijkste in de voorbereiding op Peking."

Erfenis

Nu zijn afscheid in zicht komt, steekt Van den Hoogenband er de nodige energie in zijn erfenis goed achter te laten. Het doet hem daarom goed dat zijn trainingsmaatjes Marleen Veldhuis en Inge Dekker in Eindhoven veel progressie maken. Hij ziet een omslag in de hele zwemwereld. "Mijn coach Jacco en ik zijn altijd zoveel stappen vooruit geweest in de ontwikkeling. Voor sommigen ging dit toen te snel, maar ik merk nu dat zich steeds meer mensen bij ons aansluiten. Dat doet me goed. De knappe koppen in het zwemmen gaan steeds meer hun krachten bundelen."

Van den Hoogenband hoopt dat alle inspanningen op korte termijn iets tastbaars opleveren. Hij zou het mooi vinden iets te kunnen uitvinden als de klapschaats in het zwemmen. "Ik ben bij Nike bijvoorbeeld bezig een speciaal soort pak te ontwikkelen. Ik vind het geweldig met dat soort mensen te sparren. Met de Willie Wortels in mijn sport kijken we ook naar wat we kunnen doen met de brilletjes en de badmuts. Ik vind het geweldig mijn steentje hier aan bij te dragen. Dit houdt mij hongerig en gretig. Ik heb zo vaak belangrijke wedstrijden met een klein verschil beslist. De details geven de doorslag."

Coach

Hoewel Van den Hoogenband na zijn actieve loopbaan betrokken wil blijven bij het zwemmen, zit hij een rol als coach niet zitten. Gezien zijn ervaring op topniveau zal hij te veel van iemand gaan vragen. "Dat is frustrerend voor mij en voor de zwemmer. Het zit er ook niet in dat ik mijn studie geneeskunde weer ga oppakken.

Maar de sport heeft zoveel deuren geopend. Ik ben afgestudeerd door mijn olympische titels. Ik weet zeker dat ik daar in de toekomst iets moois mee kan doen."

Transfercarrousel Formule 1

Transfercarrousel Formule 1
Welke coureur rijdt waar in 2019? En wie zijn in beeld voor welk stoeltje in de koningsklasse?
Tip de redactie