MELBOURNE - Australië en Frankrijk gaan in de finale van de Daviscup in Melbourne na de eerste dag gelijk op (1-1).

Nicolas Escudé bracht de Fransen verrassend op voorsprong. Hij bezorgde Lleyton Hewitt, de nummer één van de wereld, een nederlaag: 4-6 6-3 -6 6-3 6-4. Routinier Patrick Rafter, wiens blessuregevoelige lichaam het hield, gaf de Australische fans weer hoop. Hij won van Sebastien Grosjean: 6-3 7-6 7-5.

De nederlaag van Hewitt kwam hard aan in het Australische kamp. Hij had eerder dit jaar op Wimbledon weliswaar al van Escudé verloren, maar weinigen hielden voor mogelijk dat de Fransman dat kunststukje 'down under' zou kunnen herhalen. Hewitt is in topvorm. Hij verloor de afgelopen drie maanden slechts twee partijen en haalde de titels bij de US Open en de Masters Cup in Sydney.

Escudé had 3,5 uur nodig om het verzet van de 20-jarige vechter te breken. Het verschil tussen beide spelers was minimaal. Hewitt maakte zelfs meer punten (143-140), maar benutte slechts drie van achttien breakpoints. Zijn tegenstander, nummer 27 op de wereldranglijst, verzilverde een kans meer (vier uit acht). Escudé hield met de overwinning zijn perfecte score in de Daviscup (zeven uit zeven) in stand.

Patrick Rafter maakte de domper voor de 15.000 fans weer een beetje goed. De 28-jarige Australiër hield het hoofd koel en won met oogstrelend tennis van Sebastien Grosjean. Zijn klassieke service-volley-spel, afgelopen zomer net niet goed genoeg om Wimbledon te winnen, was de Fransman te machtig. Ook in deze partij gaven de punten aan het net de doorslag (70 tegen 22).

Rafter had ogenschijnlijk weinig last van de armblessure, die zijn deelname aan de finale nog onzeker had gemaakt. Hij pakte de eerste set met een break (6-3). In de tweede vocht hij zich twee keer terug van een achterstand. Grosjean brak de opslag van Rafter een keer en leidde ook met 6-3 in de tiebreak. De derde set leek opnieuw op een tiebreak af te gaan, tot Rafter in de elfde game voor de derde keer de service van Grosjean brak en de winst binnenhaalde.

Zaterdag volgt het dubbelspel, zondag valt de beslissing in een van de enkelspelen.