NEW YORK - Begin dit jaar nam Sjeng Schalken afscheid van zijn coach Alex Reijnders. "Het kwartje viel niet meer." De Limburgse tennisser besloot het voortaan zelf te doen toen Reijnders' lessen hem gingen irriteren.

Hij was namelijk op het toppunt van zijn kunnen aangeland. Het resultaat: twee kwartfinales in de grandslams deze zomer. Eerst Wimbledon, daarna de US Open. In New York, waar hij na drie gewonnen ronden zijn stiekeme dromen over een halve finale tegen de Amerikaanse legende Pete Sampras openbaarde, overrompelde hij de Braziliaan Gustavo Kuerten, ex-nummer 1 van de wereld, in vier sets: 6-3 7-6 (tiebreak 8-6) 6-7 (5-7) 7-6 (7-4).

Bij de laatste acht wacht hem donderdag de Chileen Fernando González op, een 22-jarige rijzende ster, 28e geplaatst, die dit jaar al overwinningen boekte op Pete Sampras (Miami), Tim Henman, Richard Krajicek en Andy Roddick (allen Cincinnati).

Gevaarlijke klant

In New York veegde González dinsdag in drie sets de Fransman Arnaud Clément van de baan. "Een gevaarlijke klant", wist Schalken, "een knaap met een vernietigende forehand. Ik zal een spel moeten spelen waar deze Speedy Gonzalez niet van houdt."

De overwinning op 'Guga', de tweede na zeven nederlagen tegen de speler die hij bewondert, was een der mooiste uit de loopbaan van de Limburger die begon met de eindzege in het jeugdtoernooi van de US Open in 1994. "Dit is geen titel", relativeerde hij, "maar ik denk wel dat het een van de beste overwinningen is. Per slot van rekening moest ik drie sets afpakken van een der beste spelers ter wereld."

Superstart

In het Arthur Ashe Stadium startte Schalken super. Hij won de set vrijwel foutloos in 6-3. "Buitenaards tennis", noemde Schalken zijn eigen openingsfase in het immense stadion waar de massa op de tribunes achter de Braziliaan stond. "Logisch, want de Amerikanen kenden hem beter dan mij."

Vanaf de tweede set begon Kuerten in te spelen op de speelwijze van Schalken. Vanaf dat moment ontwikkelde zich een evenwichtig duel. De Nederlandse nummer 1 won de tweede set in de tiebreak fortuinlijk na een setpoint tegen en een voordelig gevallen netbal.

"Daar heb ik geluk gehad", vond hij. Twee sets voorsprong was een stevige buffer, maar gewonnen was hij niet, hoewel hij zich enorm weerde en op 5-4 twee slagen van de overwinning was. Kuerten won de tiebreak en was bezig de wedstrijd te kantelen.

Pokerface

Schalken, die vroeger vaak het hoofd verloor maar de hersens er nu bij hield achter een pokerface, veranderde eveneens van tactiek. Hij begon de tweede opslag aan te vallen. Het leverde hem succes op. In de tiebreak van de vierde set bevocht hij drie matchpoints.

Het tweede verzilverde hij voor een gouden plaats in de kwartfinale van de US Open na 3 uur en 15 minuten strijd. De zon scheen weer over Flushing Meadows, de zon scheen opnieuw voor het Nederlandse tennis. Schalken kreeg de complimenten van Kuerten. "Hij heeft verdiend gewonnen", zei de verliezer die - na een zware heupoperatie in het voorjaar - al blij was met zijn optreden in New York. "De vierde ronde was meer dan ik verwachtte."