MELBOURNE - Roger Federer is moeizaam begonnen aan het nieuwe tennisjaar. De nummer 1 van de wereld had woensdag in Melbourne ruim twee uur nodig om de Tsjech Radek Stepanek te verslaan.

In tropische omstandigheden en met straffe wind zegevierde de Zwitser in zijn openingspartij van het invitatietoernooi Kooyong Classic in drie lange sets: 7-6 (2) 6-7 (4) 7-6 (5).

Federer worstelde in Melbourne, waar komende week het Australian Open begint, vooral met zijn service. Door de harde wind maakte hij veel fouten in zijn opslag. Uiteindelijk won hij op kwaliteit en karakter. Federer voorkwam daarmee een herhaling van vorig jaar toen hij tijdens de eerste partij bij hetzelfde evenement wel onderuitging.

Stepanek, verloofd met de Zwitserse tennisdiva Martina Hingis, had in de tiebreak van de derde set goede kansen op de eindzege.

Vechten

Bij 2-5 vocht Federer evenwel vastberaden terug. "Op het juiste moment kon ik deze partij mijn kant optrekken", meende de beste tennisser van de wereld. "Winst of verlies had voor mij niet zoveel uitgemaakt. Maar het is altijd leuker om als winnaar van de baan te stappen, zeker in je eerste wedstrijd van het nieuwe jaar."

Titelhouder Andy Roddick won in zijn eerste partij simpel van de Duitser Tommy Haas (6-2 6-3). Vorig jaar speelden beide tennissers in de finale eveneens tegen elkaar. Roddick moet het deze week in Melbourne doen zonder zijn coach Jimmy Connors. De 54-jarige Amerikaan is wegens het overlijden van zijn moeder thuis gebleven.

De voormalige tennisheld reist waarschijnlijk nog wel naar Australië om zijn landgenoot komende week bij het eerste grandslamtoernooi van het jaar bij te staan.