BREDA - De race tussen Christijan Albers en Jos Verstappen om de laatste plaats in de Formule 1 nadert zijn ontknoping. Beide Nederlandse autocoureurs vechten om een zitje bij Minardi. Albers heeft zijn sponsorbudget van 3 miljoen dollar rond en hoort voor dinsdagavond twaalf uur van teambaas Paul Stoddart of hij de gelukkige is.

Zijn manager Lodewijk Varossieau denkt dat de kans "fifty-fifty" is dat Albers in 2003 zijn debuut maakt in de Formule 1. "Het budget is rond, maar er is een kink in de kabel gekomen. Stoddart wil dat we 40 procent van het sponsorgeld vooruit betalen."

Minardi presenteerde twee weken geleden de Brit Justin Wilson als eerste rijder. Albers heeft voor het tweede stoeltje een voorcontract dat tot 31 december loopt. Het lukte zijn management om voldoende sponsorgeld bij Nederlandse bedrijven te vinden.

Toch is Albers zijn plaats nog niet zeker. "Stoddart is een keiharde zakenman. Hij wil nu al geld om in de ontwikkeling van de nieuwe wagen te investeren. Onze sponsors willen niet zoveel vooruit betalen, omdat ze bang zijn dat ze bij een faillissement van het team hun centen kwijt zijn", aldus Varossieau.

De voorman van het communicatiebureau TCC heeft nu een voorstel aan Stoddart gedaan. Aan de kwaliteiten van Albers ligt het niet, denkt hij. "Stoddart wil Chris graag voor drie jaar vastleggen. Hij ziet in hem een toekomstige formule-1-ster, die niet alleen snel kan rijden maar ook commerciële vaardigheden heeft."

Mocht de overeenkomst niet doorgaan, dan geeft Varossieau Jos Verstappen de meeste kans op de plek bij Minardi. De manager vindt het nog steeds jammer dat de Nederlanders niet allebei bij het team zijn beland. "Zo'n 'double Dutch'-bezetting was mogelijk geweest, maar het Verstappen-kamp wilde dat niet. Op één of andere manier wil Jos niet in een team met Christijan rijden. Andersom is dat absoluut wel het geval."

Als Albers van Minardi rood licht krijgt, dan rijdt hij komend seizoen weer in het Duits toerwagenkampioenschap DTM. Hij is ook in beeld voor een baan als test- en reserverijder bij formule-1-team Jordan. "Ik weet zeker dat hij in 2003 of 2004 Formule 1 gaat rijden", meent Varossieau stellig.

Stoddart gaf bij de presentatie van Wilson toe in zowel Albers als Verstappen geïnteresseerd te zijn. "Ik zou willen dat we drie plekken hadden omdat ik ze graag allebei wil vastleggen, maar waarschijnlijk zal een van beiden het worden", aldus de Australische teambaas.