HEERENVEEN - SC Heerenveen had donderdagavond een mirakel nodig om te overleven in het toernooi om de UEFA-beker. De Friezen deden tegen RC Lens een aardige poging, maar het zicht op een wonderlijke avond werd nooit concreet. In het Abe Lenstra Stadion werd het 1-0, waardoor er een einde kwam aan het Europese avontuur van de ploeg.

De opdracht die trainer Gertjan Verbeek zijn spelers vooraf had meegegeven was in al zijn eenvoud vrijwel onhaalbaar. De ploeg moest tegen de nummer twee van Frankrijk winnen met een verschil van minimaal drie doelpunten. In dat geval zouden de Friezen Odense BK en Lens passeren in groep D en was Heerenveen ook na de Europese winterstop nog buiten de landsgrenzen actief geweest.

Verbeek

Trainer Verbeek maakte zijn spelers donderdagavond dan ook geen verwijten. "We hebben er alles aan gedaan. Dat we hebben gewonnen is mooi, maar het was niet genoeg om door te gaan. Jammer."

Verbeek bleef realistisch. "We hebben het echter niet in deze wedstrijd laten liggen, maar al eerder in het toernooi. We hebben dit seizoen in zes UEFA-bekerduels slechts twee keer gescoord. Dan is het logisch dat je het op doelsaldo niet redt. Ook in deze wedstrijd tegen Lens hadden we meer kunnen en moeten scoren. Als we sneller een doelpunt hadden gemaakt, waren die gasten misschien nog een beetje nerveus geworden. Maar helaas, dat zat er niet in."

"In het begin van de wedstrijd hadden we wat kansen, maar ontbrak het geluk om te scoren. Dan weet je dat je het tegen een tegenstander van dit formaat heel moeilijk wordt", aldus Verbeek.

Veelbelovende start

De start van Heerenveen was donderdagavond nog veelbelovend. Het elftal van Verbeek speelde goed voetbal en ging overtuigend op zoek naar een snelle openingstreffer. De ploeg kreeg ook kansen. Thomas Prager draaide een corner op de lat en Danijel Pranjic en Afonso Alves waren met schoten dichtbij een doelpunt. Naarmate de eerste helft vorderde kreeg Lens echter steeds meer grip op de Friese aanvalslust.

Vlak voor rust had de Franse ploeg het duel eigenlijk definitief moeten beslissen. Aruna Dindane, die bij het nationale elftal van Ivoorkust vaak de voorkeur krijgt boven PSV-spits Arouna Koné, kwam alleen voor doelman Brian Vandenbussche. De aanvaller zag zijn medespeler Daniel Cousin echter finaal over het hoofd en schoot zelf slap in. Michael Dingsdag redde op de lijn.

Door die misser bleef Heerenveen in de kansen op een stunt geloven. Verbeek wisselde na de pauze middenvelder André Hanssen voor aanvaller Rob Friend en bracht later ook Niklas Tarvajärvi nog binnen de lijnen als extra spits. Een gebrek aan schotvaardigheid brak de noordelingen echter op.

Niet gevaarlijk

De extra aanvallers leverden Heerenveen nog wel een optisch veldoverwicht op, maar echt gevaarlijk werd de Friese ploeg nooit.

Alves schoot vanuit een moeilijke hoek tegen de buitenkant van de paal en raakte niet veel later het zijnet. Pas in blessuretijd maakte de Braziliaan alsnog het enige doelpunt van de avond. Met een mooie vrije trap tekende hij - veel te laat - voor de 1-0.

Daar bleef het bij, waardoor de thuisploeg zich de rest van seizoen volledig kan richten op de nationale competitie.