MANCHESTER - Manchester United maakt een sterke periode door. De ploeg van Alex Ferguson won zaterdag voor de vierde keer op rij een competitieduel. Door de winst van 3-0 tegen West Ham United is Manchester United volledig terug in de titelrace.

Door het gelijke spel van Arsenal bij Tottenham Hotspur (1-1) naderde United koploper Arsenal tot op één punt. Arsenal kneep de handen dicht met de remise bij stadgenoot Tottenham. De Duitser Ziege gaf de Spurs de leiding uit een vrije trap. Een onbezonnen actie van doelman Keller van de Spurs stelde Pires in staat vanaf de strafschopstip gelijk te maken, 1-1.

Manchester had zaterdag voor eigen publiek geen kind aan hekkensluiter West Ham. Na zeventien minuten was het duel eigenlijk al gelopen. Solskjaer en Veron hadden toen al gescoord. De treffer van Veron was een schoonheid: een vrije trap van ongeveer 25 meter. Die was toegekend na een overtreding op Ruud van Nistelrooy.

De Fransman Schemmel vergrootte de problemen van West Ham door na een uur de bal in eigen doel te deponeren. Hij raakte in paniek nadat Van Nistelrooy een scherpe voorzet van Gary Neville had gemist. Manchester miste veel kansen op een hogere score. Van Nistelrooy, afgelopen week nog doeltreffend tegen Deportivo la Coruna in de Champions League, had duidelijk zijn vizier niet goed afgesteld. De Brabander miste een handvol goede mogelijkheden. Een treffer van de Nederlander werd afgekeurd wegens buitenspel.

Goed nieuws voor de topclub, die afgelopen weken ook al te sterk was voor Arsenal en Liverpool, was de rentree van David Beckham. Hij stond meer dan een maand buiten de lijnen door een blessure. "Aan het einde van de maand weten we waar we staan", meende manager Ferguson na de duidelijke zege. "We spelen gewoon weer mee om de titel."

Voorsprong

Chelsea liet bij Middlesbrough de kans liggen de eerste plaats in te nemen op de ranglijst. Kameroener Geremi zette Middlesbrough op voorsprong via een mooie vrije trap. Kort voor rust sloeg Chelsea terug door Terry, maar bleef daarna op 1-1 steken.

Hasselbaink kwam er zaterdag niet aan te pas. De Nederlandse spits werd in de slotfase gewisseld. Boudewijn Zenden maakte na lang blessureleed zijn rentree. Hij speelde de slotfase als invaller. Everton klom naar de vierde plaats door een zege op Blackburn Rovers. De 2-1 was al voor de rust bereikt. Tiener Rooney maakte de winnende treffer voor Everton.