MILAAN - Wielrenner Ivan Basso rijdt volgend jaar voor Discovery Channel. Volgens de Italiaanse sportkrant Gazzetta dello Sport tekent de in de dopingaffaire Operación Puerto genoemde renner een contract voor drie jaar bij de Amerikaanse ploeg.

Basso werd, samen met een aantal andere coureurs, aan de vooravond van de Ronde van Frankrijk door zijn ploeg CSC op non-actief gesteld omdat hij in verband was gebracht met de dopingpraktijken van de Spaanse arts Fuentes. Omdat bewijs uit Spanje uitbleef, trok de Italiaanse wielerbond de doping-aanklacht onlangs in. ProTour-ploegen hebben onderling een afspraak bij doping betrokken renners niet in de ploeg op te nemen. Lance Armstrong, baas van de ploeg, zou desondanks de komst van Basso hebben bevestigd.

Bloedtransfusies

De 28-jarige Basso won dit jaar de Ronde van Italië en had zijn zinnen gezet op de Tour waarvoor hij samen met de Duitser Jan Ullrich als favoriet gold. Beide coureurs werden echter genoemd in de affaire rond de Spaanse arts Fuentes, bij wie een groot aantal sporters illegale bloedtransfusies liet uitvoeren.

Op afgetapte telefoongesprekken zou te beluisteren zijn dat Fuentes Basso als een van zijn klanten noemt. In de dossiers van Fuentes zou bovendien sprake zijn van een zekere Birillo. Dat zou op Basso slaan wiens hond zo heet.

Gebrek aan bewijs

Basso hoefde al niet te vrezen voor justitiële vervolging, omdat de Spaanse autoriteiten de betrokken renners slechts als getuigen ziet. Het Italiaans olympisch comitié CONI en de Italiaanse wielerbond besloten ook (vooralsnog) van straf af te zien wegens gebrek aan bewijs. Basso en CSC hadden al besloten uit elkaar te gaan. De verwachting was dat de renner onderdak zou vinden bij een ploeg buiten de ProTour.

Lance Armstrong heeft zich altijd een groot bewonderaar getoond van Basso, die in 2005 achter hem als tweede eindigde in de Ronde van Frankrijk. De Gazzetta wist te melden dat de 28-jarige Italiaan zich op 3 december in Austin meldt voor een trainingsstage.