ZURICH - Louis van Gaal keerde woensdag terug in het stadion waar hij naar eigen zeggen een van zijn mooiste momenten als Ajax-trainer beleefde. Onder zijn leiding wonnen de Amsterdammers in december 1996 met de grootst mogelijke moeite het Champions League-duel bij Grasshoppers: 0-1. Door het doelpunt van Patrick Kluivert plaatste Ajax zich voor de volgende ronde.

Bekijk video: AZ waakt voor onderschatting

Na afloop was Ronald de Boer zijn emoties niet de baas. "Hij liet zijn tranen op televisie de vrije loop", weet Van Gaal zich nog goed te herinneren. "Ik werd even verderop geïnterviewd en hoorde Ronald op de achtergrond huilen. Dat was een geweldig emotioneel moment."

Donderdag zijn de belangen voor AZ, de huidige club van Van Gaal, iets anders. Bij een overwinning doen de Noord-Hollanders een belangrijke stap naar de volgende ronde van de UEFA-beker. Het eerste duel in de groepsfase won AZ met 3-0 van Sporting Braga.

Georganiseerd

"Grasshoppers is qua voetbalopvatting te vergelijken met Braga", vindt Van Gaal. "Ook dit is een goed georganiseerde ploeg. Ze spelen een soort 4-4-1-1-systeem, maar proberen wel aan te vallen. Alleen doen wij dat ook. AZ wil altijd winnen. Ook donderdag."

Niet alleen Van Gaal is voorzichtig optimistisch over de wedstrijd. De sfeer bij AZ is binnen een week tijd flink omgeslagen. Na de vrij kansloze 1-3-nederlaag tegen PSV, maakte iedereen binnen de club een aangeslagen indruk. Na de zakelijke zege op Willem II (4-0) en vooral de zeer overtuigende overwinning op FC Utrecht (5-1), is het geloof in eigen kunnen duidelijk merkbaar terug.

Dat gevoel werd versterkt met de bekendmaking van de voorlopige selectie van het Nederlands elftal. Bondscoach Marco van Basten heeft de AZ'ers Kew Jaliens, Tim de Cler, Barry Opdam, David Mendes da Silva, Demy de Zeeuw, Stijn Schaars en Danny Koevermans allen op zijn lijst gezet.

De Zeeuw

Van Gaal kiest donderdag begrijpelijkerwijs nagenoeg voor dezelfde spelers als zondag tegen Utrecht. Daarbij was vooral een belangrijke rol weggelegd voor de middenvelders Mendes da Silva, De Zeeuw en Maarten Martens. Waarschijnlijk neemt alleen aanvaller Moussa Dembélé de plaats in van Koevermans.

De Nederlander Piet Hamberg, directeur opleidingen bij Grasshoppers, denkt dat AZ een vrij moeilijke avond tegemoet gaat. "De Bulgaarse trainer Krassimir Balakov heeft het elftal weer aan de praat gekregen. Sinds zijn komst in januari zit er weer veel voetbal in de ploeg", aldus Hamberg, die kort voor de start van het wereldkampioenschap voetbal in Duitsland opstapte als assistent van Togo wegens een geschil over de premieregeling van de spelers.

Opstelling

Vermoedelijke opstelling AZ: Sinouh; Steinsson, Jaliens, Opdam en De Cler; De Zeeuw, Mendes da Silva, Martens en Schaars; Arveladze en Dembélé.