HEERENVEEN - Vorig seizoen werd hij nog aangesproken met 'olympisch kampioen'. Had hij twee trainers, enkele fysiotherapeuten, een krachttrainer en alle benodigde faciliteiten tot zijn beschikking. Maar voor Gerard van Velde is er sinds de Olympische Spelen van Turijn veel veranderd.

De 34-jarige sprinter wist zich niet te plaatsen voor het belangrijkste toernooi op de kalender en kreeg daarom geen contractverlenging aangeboden bij TVM. Nadat de onderhandelingen met de DSB-ploeg van Jac Orie stukliepen op de financiële eisen, staat Van Velde er alleen voor. Geen sponsor, geen trainer, geen fysiotherapeut, niks. "Mijn gevoel zei me dat ik toch moest doorgaan", vertelt de Heerdenaar. "Ik vind de sport nog steeds gaaf."

Toch heeft de olympisch kampioen van Salt Lake City maandenlang getwijfeld of hij zijn carrière nog wel moest vervolgen. Nadat Van Velde in de zomer hooguit vier trainingen in de week deed ("zorgen dat ik niet dik werd"), besloot hij pas eind september om definitief door te gaan met schaatsen. "Het was natuurlijk geen gemakkelijk uitgangspunt", zegt de rijder. "Je moet alles alleen doen. Maar toch begon het weer te kriebelen."

Sponsors

Om de kosten te dekken, bemoeit de schaatser zich wel wat meer met het bedrijf van zijn vader, dat handelt in exclusieve Italiaanse motoren. Op die manier hoeft hij niet al te veel te teren op de spaarrekening. "Of ik naar sponsors heb gezocht? Nee, daar heb ik nog niet echt de tijd voor gehad", zegt Van Velde.

"Ik heb pas eind september besloten om door te gaan. De afgelopen weken moest ik genoeg andere zaken regelen. Trouwens, als ik goed rijd, word ik vanzelf weer interessant."

Of de sprinter tijdens de NK afstanden inderdaad opvallende tijden zal neerzetten, is twijfelachtig. Zijn voorbereiding is natuurlijk niet ideaal, terwijl de concurrentie op de 500 en 1000 meter moordend is. "Ik verwacht er niet al te veel van", erkent Van Velde, die zegt dat hij ook bij tegenvallende prestaties op de NK in Assen (3-5 november) gewoon doorgaat: "Ik heb gewoon besloten om nog een jaar door te gaan. Ik zie wel hoe ver ik kom."