AMSTERDAM - Met een ernstig verzwakte ploeg probeert Ajax dinsdag tegen AS Roma de hoop op een plaats in de kwartfinales van de Champions League levend te houden. Trainer Ronald Koeman mist drie bepalende spelers (de geschorsten Chivu en Galasek en de geblesseerde Van der Vaart) en zei tijdens de persconferentie dat zijn team minder is dan de Italiaanse tegenstander. Dat zei hij natuurlijk ook om de druk bij de spelers enigszins weg te halen.

"Maar op papier de mindere ploeg zijn, wil nog niets zeggen. Het betere elftal op papier wint niet altijd", aldus Koeman. Dat bleek tegen Valencia, waar Ajax stiekem een punt pakte.

"We spelen om te winnnen en er zal een elftal staan dat met het mes tussen de tanden speelt. Ondanks alle afwezigen zie ik het zeker wel zitten. Vertrouwen hebben we altijd wel. We missen drie spelers uit de as, dat geeft aan hoe belangrijk zij zijn. Maar ik wil niet praten over de spelers die er niet zijn."

Didulica en De Jong

Onzeker is of doelman Didulica en verdediger De Jong inzetbaar zijn. Op de wedstrijddag zelf besluit Koeman pas of Didulica kan spelen. Met De Jong wil hij niet te veel risico's nemen. Want, motiveerde de coach, de nationale competitie is belangrijker dan verder komen in de Champions League.

Aan de topper van zondag tegen PSV hecht hij meer waarde. Om zeker te zijn van directe deelname aan het toernooi is het kampioenschap noodzakelijk. De nummer twee van de eredivisie moet zich via de voorronde kwalificeren. Voor de club Ajax is CL-voetbal essentieel, gezien de dure huishouding.

Machlas

Maandag werd ook bekend dat aanvaller Sikora zes weken uit de roulatie is. Ajax mist verder al een lange tijd O'Brien, Lobont, Van Damme en Heitinga. Sinds tijden zit trouwens de uitgerangeerde spits Machlas weer bij de selectie.

Volgens Koeman zijn zijn spelers allesbehalve fit en fris en snakken ze naar de winterstop. Een aantal blessures wijt hij aan overbelasting. Koeman doet wekelijks beroep op dezelfde spelers en het zware programma begint zich steeds meer te wreken.

Koeman slaat AS Roma hoger aan dan Inter, de ploeg die Ajax in de eerste ronde twee keer versloeg. De Romeinen versloegen bijvoorbeeld in Madrid Real (0-1). "Het is een topteam, hun lage positie op de ranglijst geeft een vertekend beeld. Bij Roma zie je ook de kunst van het verdedigen, al spelen ze uit wat makkelijker dan thuis. Wij zullen voorin echt een superdag moeten hebben."

Over de opstelling liet Koeman zich niet uit. Litmanen vervangt in elk geval Van der Vaart centraal op het middenveld, Yakubu speelt als verdedigende middenvelder en centraal achterin kiest de coach voor Pasanen of De Jong.