LOS ANGELES - Het toonaangevende Amerikaanse blad Swimming World heeft Pieter van den Hoogenband uitgeroepen tot Europees zwemmer van het jaar 2002. Bij de vrouwen kreeg de Duitse Franziska van Almsick zoals verwacht die titel. Op mondiaal niveau werden de Australiër Ian Thorpe, voor de vierde keer in vijf jaar, en de Amerikaanse Natalie Coughlin uitverkoren.

Van den Hoogenband dankte de uitverkiezing vooral aan zijn verrichting op de 100 meter vrije slag bij de EK in Berlijn. De 24-jarige Eindhovense wereldrecordhouder dook op het koningsnummer van de zwemsport opnieuw onder de 48 seconden. Dat is tot dusver niemand anders gelukt. In de estafette liet hij bovendien een verbluffende splittijd van 47,12 noteren.

Van Almsick had geen concurrentie te duchten in Europa. De Berlijnse, van dezelfde jaargang als VDH, maakte na een jarenlange sportieve depressie de rentree van de eeuw. Ze won voor eigen publiek vijfmaal goud en scherpte haar wereldrecord op de 200 vrij aan. Dat was haar eerste persoonlijke verbetering sinds 1995.

Tot zwemster van het jaar wereldwijd schopte Franzi, in 1993 al eens de beste, het niet. Coughlin kreeg van een panel van twaalf kenners bijna unaniem voorrang. De 20-jarige Californische studente volgde Inge de Bruijn op door als eerste vrouw de 100 meter rugslag binnen de minuut af te leggen en, opmerkelijk genoeg, ook de wereldranglijst op 100 vrij en 100 vlinder aan te voeren.

Thorpe werd in 'zijn' olympische jaar 2000 overvleugeld door Van den Hoogenband, daarvoor en daarna was hij ongenaakbaar. Dit jaar kreeg hij vooral tegenstand van de 17-jarige Amerikaan Michael Phelps. Deze verbeterde het wereldrecord op de 400 wissel tot 4.11,09 en onderscheidde zich daarnaast op 100 en 200 vlinder. De jury schatte de prestaties van Thorpe toch net iets hoger in. Vooral op de 400 vrij. De Australiër slechtte bijna de barrière van 3.40. Zijn mondiale toptijd is nu 3.40,07.