PARIJS - Mascotte Boris Jeltsin klapte zijn handen stuk. Jevgeni Kafelnikov kan gaan rentenieren. Rusland heeft de Daviscup gewonnen. Voor de eerste keer, na verloren finales in 1994 en 1995. De primeur had de mooiste glans, want zij werd bereikt in Parijs tegen bekerhouder Frankrijk.

Uitblinker Marat Safin en invaller Mikhail Joesjni schonken Ruslands oud-president en de bekendste tennisser het opperste geluk. Safin won tegen de Franse debutant Paul-Henri Mathieu en de Franse kopman Sebastien Grosjean zijn beide enkelspelen. Joesjni haalde het beslissende derde punt punten in een gedenkwaardige vijfsetter. Hij boog twee sets achterstand om in onmogelijk geachte winst: 3-6 2-6 6-3 7-5 6-4.

Joesjni bombardeerde zichzelf tot held omdat Kafelnikov er op het 'moment suprème' geen pepernoot van bakte. Op de eerste dag verloor hij kansloos in drie sets van Grosjean en in het dubbelspel was hij op beslissende momenten een onbeholpen stuntelaar naast de grootse Safin.

Frankrijk, gesteund door de volle tribunes in het Palais Omnisport van Parijs-Bercy (15.000 kijkers), kon in het cruciale dubbel door vechtjas Nicolas Escudé en balkunstenaar Fabrice Santoro een achterstand van 1-2 in sets ombuigen naar winst.

Risico

De titelhouder had daarna nog één punt uit de enkelspelen van zondag nodig. De kansen lagen vooral in de laatste partij, waarvoor Kafelnikov tegen Mathieu was voorzien. Na de winst van Safin in 3 uur 5 minuten op Grosjean (6-3 6-2 7-6) greep de Russische captain Sjamil Tarpisjev in. Hij wisselde Kafelnikov, voor wie de Daviscup zo belangrijk was en die zoveel voor het Russische Daviscupteam had gedaan in het verleden, voor de 20-jarige Mikhail Joesjni.

Het was een risico. Joesjni speelde vijf partijen in de Daviscup, verloor er toen vier. Kafelnikov was te moe, luidde de verklaring uit het Russische kamp.

Tegen Mathieu had hij de beide eerste sets geen verweer. Zijn Franse leeftijdgenoot, debutant doordat Arnaud Clément met een polsblessure te kampen kreeg, daverde over hem heen: 6-3 6-2. De zilveren schaal leek voorbestemd in Frankrijk te blijven. Joesjni kreeg zijn zenuwen beter in bedwang en klauwde terug in de wedstrijd. Hij won de derde set met 6-3 en de vierde met 7-5. In de sporthal werd het stiller en stiller.

Nieuwe hoop

In de vijfde set kwam er nieuwe hoop voor de Fransen toen Mathieu op 1-2 achterstand terugbrak. Joesjni stak de tegenvaller weg en brak op zijn beurt weer. Hij gaf het daarna niet meer af. Jeltsin juichte. "Ik was in de stemming voor de overwinning. Joesjni heeft een sterk karakter en is een knokker. Ik was de talisman."

Marat Safin was vooral blij voor Kafelnikov. "Jevgeni heeft zoveel voor het tennis gedaan. Wij verdienden de Daviscup te winnen. Joesjni zei alleen zijn best te hebben gedaan. "Toen ik twee sets achterkwam, besloot ik gewoon mijn eigen tennis te spelen. Dan zou ik vanzelf zien wat er uit kwam."

Heel blij was natuurlijk Jevgeni Kafelnikov, en dankbaar. "De druk op Joesjni moet enorm zijn geweest. Hij heeft mijn droom gerealiseerd waarvoor een fantastische Safin de basis heeft gelegd."

De Fransen, erg succesvol in de Daviscuphistorie, legden zich neer bij het verlies. "Wij geloofden in een nieuwe triomf", zei captain Guy Forget. "De ontwikkeling van de finale was vreselijk. Maar dat is de sport."