VARNA - De Nederlandse volleybalsters hebben zich donderdag gekwalificeerd voor de Grand Prix van 2007, het prestigieuze toernooi in (meestal) Azië met de beste ploegen ter wereld. Oranje won in Varna ook de derde groepswedstrijd. Na een moeizaam begin versloeg de ploeg van bondscoach Avital Selinger het tot dusver opvallend sterke Azerbeidzjan met 3-1 (19-25 25-20 26-24 25-14).

De start was ongemakkelijk. Nederland had erg veel moeite met de aanvals- en blokkeerkracht van Natalja Mammadova, de pas 22-jarige sterspeelster van 1,95 meter. De Azerbeidzjaansen, die in de voorgaande duels evenals Oranje afrekenden met Bulgarije (3-0) en Europees kampioen Polen (3-2) pakten de eerste set overtuigend.

Evenwicht

In de tweede set stelde Selinger enigszins tevreden vast dat het beter begon te lopen, al stond er tot halverwege ook geregeld een achterstand op het scorebord. Niettemin slaagde Oranje erin het evenwicht te herstellen. Die meevaller leidde niet tot superieur spel, wel tot vechtlust en geloof in eigen kunnen.

Dat betaalde zich in de derde set uit op cruciale momenten. Met Floortje Meijners ter versterking van de netverdediging zorgde een machtig blok voor het beslissende punt. Dat brak de lange, taaie ploeg uit de voormalige Sovjetunie. Mammadova was geen schim meer van zichzelf, Nederland werd daarentegen steeds sterker, mentaal en fysiek.

Trots

Selinger was uiteraard tevreden over het succes in Varna. "Ik ben vooral trots omdat we vandaag en tegen Polen ons hebben teruggeknokt in de wedstrijd. Het is heel belangrijk dat Nederland zich geplaatst heeft voor de Grand Prix; om ervaring op te doen maar zeker ook voor de punten voor de wereldranglijst. Ook met het oog op het WK is dit een goed resultaat. We hebben hier ritme en vertrouwen opgedaan en de bevestiging gekregen dat het met de conditie ook wel goed zit."

Nederland, dat begin november in Japan aan het WK deelneemt, speelt zondag nog de finale van het Bulgaarse kwalificatietoernooi. Turkije, dat zowel Italië als Rusland versloeg, is daarin waarschijnlijk de tegenstander. "Ik vind het belangrijk, ook al zijn we al zeker van plaatsing", zei Selinger. "Je krijgt niet vaak de kans om een finale te spelen. Ik hoop dat het team ervan zal genieten."