MAASBRACHT - Wanneer hij over de prille kartcarrière van zijn zoontje Max praat, straalt de vader vol trots. Zodra de A1 Grand Prix het gespreksonderwerp is, praat hij vol passie. Pas op het moment dat de Formule 1 ter sprake komt, verdwijnt de lach op het gezicht van Jos Verstappen.

De 34-jarige Limburger, die komende zondag op Zandvoort deelneemt aan de eerste A1GP-race van het seizoen, heeft niks meer met de raceklasse die hem zo beroemd maakte. De auto's bij Simtek, Tyrell en Stewart noemt hij onomwonden 'brandhout' en de teameigenaren krijgen het etiket 'bandieten'.

Formule 1

Nee, Jos Verstappen mist de Formule 1 geen moment. Zelfs wanneer hij thuis voor de buis zit, kan de race hem meestal niet meer boeien. "Tegenwoordig is het lang niet meer zo spannend", zegt de inwoner van het Belgische Maaseik. "Meestal zet ik na de start de televisie uit. Daarna gebeurt er toch niks meer."

De vele technische snufjes hebben er volgens Verstappen voor gezorgd dat stuurmanskunst amper nog telt. "Ze hebben meer moeite om alle elektronische hulpmiddelen te leren, dan met het sturen", schampert hij. "De Formule 1 is veel te gemakkelijk geworden. Je ziet niks meer fout gaan. Kijk naar zo'n jongen als Vettel. Die stapt in de auto en klokt bij de training meteen de beste rondetijd."

Problemen

Verstappen deed in 1994 zijn intrede in de Formule 1. Nadat hij door Benetton was ingelijfd als derde rijder, mocht hij bij de Grote Prijs van Brazilië zijn debuut maken, omdat de Fin JJ Lehto geblesseerd was. Veel indruk kon de Limburger niet maken. "In de training en kwalificatie ging 't op zich nog wel", meent de coureur die tweemaal een GP als derde beëindigde. "Maar in de wedstrijd kende ik te veel problemen."

Twee races voor het einde werd Verstappen bij Benetton vervangen, waarna hij de daaropvolgende jaren genoegen moest nemen met trage auto's én een plek in het achterveld. "Of ik te vroeg gebracht ben? Nou, dat was niet eens zo belangrijk", spreekt hij. "Er speelde veel meer. Er zijn politieke spelletjes gespeeld, waardoor ik nooit een faire kans heb gehad."

Rel

Die opmerkelijke uitspraak toelichten, wil hij niet: "Dan veroorzaak ik een echte rel. Misschien heb ik die mensen over tien jaar weer nodig", aldus de A1GP-coureur, die doelt op de carrière van zijn 8-jarige zoon Max. Verstappen zegt dat hij achteraf bezien één persoon beter had kunnen mijden. Een naam noemt hij echter niet. Wel is duidelijk dat de coureur 't niet heeft op teameigenaren, die Verstappen 'bandieten' noemt: "Ze hebben te veel macht. Je wordt als coureur gebruikt."

A1GP

Zondag begint voor Verstappen het A1GP-seizoen met een race op Zandvoort. Dat de Limburger nog immer populair is, bleek wel uit de voortvarende kaartverkoop. Ruim 71.000 kaarten vlogen in korte tijd over de toonbank. "Ik sta ervan te kijken dat ik nog steeds zo geliefd ben", zegt Verstappen. "Nu Nederland twee formule 1-coureurs heeft, zou je denken dat mijn populariteit wat minder zou worden. Maar dat is dus niet zo."

De voormalig F1-piloot hoopt mee te strijden voor het kampioenschap. Nadat hij vorig jaar werd tegengewerkt door enkele kinderziektes in het team, verwacht hij nu constanter te kunnen presteren. Verstappen - die mikt op een plek in de top drie - ziet vooral Duitsland, Nieuw-Zeeland en titelverdediger Frankrijk als zijn voornaamste concurrenten.

Zandvoort

Dat de openingsrace op het duinencircuit van Zandvoort wordt verreden, bezorgt hem geen extra motivatie. "Voor een coureur maakt het niet uit waar je rijdt", zegt Verstappen. "Natuurlijk wil ik winnen, maar zoiets kan je niet forceren. Jos Verstappen rijdt altijd op de limiet, geeft altijd 100 procent. Meer kan ik niet doen."

En voor wie nog twijfelt; terugverlangen naar de Formule 1 doet hij niet. "Nee, dat wereldje mis ik niet. Het is een heel onzekere wereld, waar je nooit weet waar je aan toe bent. De laatste zeven jaar was ik alleen bezig met overleven, de eindjes aan elkaar knopen. Nu geniet ik van de A1 Grand Prix. Dat vind ik veel leuker."