LILLESTROM - Diep in de schaduw van de pracht en praal van de Champions League maakt Ajax donderdagavond kennis met een club die deelname aan de UEFA-beker als een hoofdprijs beschouwt. Hoewel coach Henk ten Cate graag heel anders wil doen geloven, is het Noorse IK Start normaal gesproken slechts een eerste hindernisje op een lange route richting de Europese middenmoot.

Met de verloren ontmoeting met de stoere Denen van FC Kopenhagen in de voorronde van de Champions League nog vers in het geheugen probeert de oefenmeester van Ajax kost wat kost te voorkomen dat zijn spelers de confrontatie met de huidige nummer acht van Noorwegen te licht opnemen.

IK Start

"IK Start is misschien nog wel beter dan FC Kopenhagen en heeft niet voor niets al vier van de laatste vijf wedstrijden gewonnen", roept de oefenmeester al dagen tegen iedereen die het maar wil horen. "Het is typisch Nederlands om zo'n duel heel luchtig te benaderen. Hoe vaak moeten we nog worden gewaarschuwd?"

Het is logisch dat Ten Cate waakt voor iedere vorm van onderschatting. Ajax kan namelijk nooit van IK Start maar alleen van zichzelf verliezen. Slechts voor de goede zaak houdt de voormalig assistent-trainer van Europees kampioen Barcelona zichzelf maar even blind voor het nog steeds aanwezige krachtsverschil tussen een Nederlandse kampioenskandidaat en bescheiden Noorse middenmoter.

Na jaren van afwezigheid acteert IK Start sinds 2004 weer op het hoogste Noorse podium. Zoals overal in de opportunistische voetbalwereld is een luchtkasteel ook bij de alweer 101-jarige vereniging razendsnel gebouwd. Naar goed voorbeeld van landgenoot Rosenborg danst ook IK Start soms al in gedachten op het miljoenenbal van de Champions League.

Krakkemikkig

In werkelijkheid beschikt de formatie uit Kristiansand nog steeds over zo'n krakkemikkige accommodatie dat het de thuiswedstrijd tegen Ajax ruim vierhonderd kilometer verderop moet afwerken in Lillestrom, een dorpje met negenduizend inwoners bij Oslo. Slechts duizend fans reizen de club achterna.

Het stadion van Lillestrom, dat plaats biedt aan 14.000 supporters, is tijdens het duel met 1200 toeschouwers slecht bezet. "Een entourage die niet aan de Champions League doet denken", beseft Ten Cate. "Maar dat is onze eigen schuld. Geloof me, IK Start heeft een paar goede voetballers. Twee middenvelders kunnen zeker met ons mee."

Ondanks de aanwezigheid van dit duo kwalificeerden de Noren zich na 25 jaar met grote moeite voor het hoofdtoernooi van de UEFA-beker. IF Skala uit de Faeroer Eilanden bood weinig tegenstand. Het Ierse Drogheda verweerde zich kranig. De formatie, niet bepaald een zwaargewicht in het Europese clubvoetbal, capituleerde pas na een bloedstollende strafschoppenserie: 11-10.