NIJMEGEN - Voor het tweede achtereenvolgende jaar speelt AZ in de beginfase van de competitie een hoofdrol in de eredivisie. Na de vrij eenvoudige zeges op NAC Breda (8-1) en Vitesse (3-1), kende het elftal van trainer Louis van Gaal zondag redelijk veel moeite met NEC: 2-0. Met negen punten uit drie wedstrijden staat AZ bovenaan.

Of de Alkmaarders in tegenstelling tot vorig seizoen nu wel serieus kunnen meestrijden om de landstitel, zal voor het eerst echt blijken op 22 oktober. Dan is PSV de tegenstander. Ook de UEFA-bekerwedstrijd tegen Kayserispor is donderdag al een aardige test.

Ook vorig jaar kende AZ weinig moeite met de 'kleine' tegenstanders en stond het in de beginfase van de competitie lang bovenaan. Destijds ging het vooral fout in de andere wedstrijden, zoals tegen PSV. Het is interessant te zien of het nieuwe, jonge elftal van Van Gaal verder is dan het team van een jaar geleden.

Didulica

AZ begon tegen NEC in nagenoeg dezelfde samenstelling als in het voorgaande duel. Toen wonnen de Alkmaarders met 3-1 van Vitesse. De enige wijziging betrof de doelman. Joey Didulica keerde terug onder de lat ten koste van Khalid Sinouh. Didulica herstelde sneller dan verwacht van de enkelblessure die hij aan het begin van de competitie opliep.

Louis van Gaal had verder weinig redenen zijn elftal te wijzigen. In aanvallend opzicht kan de trainer van AZ dat ook niet.

4-4-2

Van Gaal is in elk geval tot de winterstop verplicht te spelen in het 4-4-2 systeem. De laatste maand zocht de Noord-Hollandse club uitgebreid naar een geschikte linkerspits, omdat zo'n speler ontbreekt in de selectie van AZ. Technisch directeur Marcel Brands slaagde er niet in voor de deadline 31 augustus een kandidaat te vinden.

Hoewel Van Gaal met dit elftal de voorkeur geeft aan 4-4-2, gaf hij al eerder aan met zijn elftal meerdere systemen te willen spelen. Als het in een bepaalde wedstrijd niet loopt, wil hij kunnen overschakelen op een andere speelwijze. Nu is dat onmogelijk. Wel heeft AZ in noodsituaties de jonge Belg Moussa Dembele achter de hand, maar dat is een zelfde type voetballer als de twee andere spitsen, Shota Arveladze en Danny Koevermans.

Vooralsnog hoeft een noodscenario niet te worden bedacht. Na de eenvoudige zeges op NAC en Vitesse, kende AZ in eerste instantie ook in Nijmegen weinig problemen. De thuisclub kreeg in de eerste helft wel een aantal kansen. AZ controleerde de wedstrijd en kwam via Shota Arveladze op voorsprong.

Kansen

Na de pauze nam NEC-trainer Mario Been meer risico. Hij wisselde verdediger Muslu Nalbantoglu voor de aanvallende middenvelder Chris Eagles. De omzetting leek te werken. NEC kreeg veel kansen, maar was onzuiver in de afwerking.

AZ profiteerde in de slotfase van de geboden ruimte. Stijn Schaars besliste de wedstrijd tien minuten voor tijd met het tweede doelpunt.