SADDLEBROOK - Martin Verkerk maakt binnen afzienbare tijd zijn rentree als toptennisser. De 27-jarige Alphenaar traint sinds enige tijd volop onder de zon in Saddlebrook bij Tampa in Florida. "Het gaat de goede kant op", sprak hij vol overtuiging in een telefoongesprek met het ANP. "Mijn lichaam heeft twee jaar niet meegewerkt, maar nu ben ik weer fit en begin ik steeds beter te tennissen. Ik sla de bal weer lekker."

Roland Garros

In de zomer van 2004 speelde Verkerk zijn laatste wedstrijden op het hoogste niveau. Een jaar na het bereiken van de finale op Roland Garros won hij het Dutch Open in Amersfoort en gaf hij een week later op in de Challenger van Hilversum, omdat hij een zware schouderblessure bleek te hebben opgelopen.

In de maanden die volgden onderging het 1,96 meter lange servicekanon twee operaties in de Verenigde Staten. Zijn herstel verliep uitermate traag omdat hij ook nog eens werd geveld door de ziekte van Pfeiffer.

Twijfel

Verkerk raakte door alle tegenslagen ook mentaal in de knoop. Hij begon te twijfelen of hij ooit nog toptennis zou kunnen spelen. Toen hij een half jaar geleden brak met zijn trainer/coach, de Nieuw-Zeelander Nick Carr, leek hij verloren voor de topsport. Hij werkte daarna verder met zijn fysiotherapeut Johan Veldhuis.

Op 27 maart van dit jaar, ruim twintig maanden na zijn opgave in Hilversum, speelde Verkerk weer een officiële wedstrijd. In Napels trad hij in een Challenger aan tegen de Italiaan Flavio Cipolla. Hij won de eerste set met 6-4, verloor de tweede met 2-6 en gaf daarna op met pijnlijke buikspieren.

Pfeiffer

De naweeën van de ziekte van Pfeiffer zorgden voor nieuw langdurig oponthoud. De ATP steunde hem door zijn 'medical exempt' op te houden tot hij weer echt fit zou zijn. Eigenlijk was die beschermde status ingegaan in Napels en had hij vanaf april enkele maanden de tijd om in acht toernooien zijn positie op de wereldranglijst te heroveren.

"Ik kan die acht vasthouden tot ik er weer helemaal klaar voor ben. Het was aanvankelijk de bedoeling dat ik in Boekarest zou aantreden, maar dat doe ik toch maar niet. Ik wil nu niet overhaast te werk gaan. Ik kom zeker terug, niemand mag mij afschrijven als toptennisser. De motivatie om terug te keren is groot. Maar ik wil ervoor in topconditie zijn. Op dit moment ben ik nog niet 100 procent. Twee sets kan ik al goed volbrengen. Dat is 70 procent van mijn vermogen."