VALENCIA - Elke keer als Ronald Koeman in Spanje komt, geniet hij met volle teugen van de aandacht en de hectiek. Prachtig vindt hij dat zelfs. "In Nederland kennen we dat niet, maar hier is iedereen met voetbal bezig," merkte Koeman op. "Ik ben interessant voor de mensen, maar ook Ajax heeft zeker terrein teruggewonnen.''

Rond de eerste wedstrijd in de tweede ronde van de Champions League tegen Valencia is alle aandacht van de Spaanse media gericht op Koeman. Het begon al bij aankomst van Ajax op het vliegveld, dinsdag vroeg in de middag. Tientallen cameraploegen stortte zich massaal op Koeman.

Ook in het spelershotel en later bij de persconferentie was het hectisch rond Koeman. Zichtbaar genoot hij daarvan. "Dit heeft wel iets.'' In de Spaanse voetbalcultuur wordt succes of juist het tegenovergestelde, toegeschreven aan de trainer. Koeman heeft sowieso een goede naam in Spanje.

Uithangbord

En hij is natuurlijk ook het uithangbord van Ajax. Hij zette de ploeg naar zijn hand en presenteert de club op professionele wijze in de publiciteit. Bovendien, als speler loodste hij FC Barcelona naar de winst in de Champions Leaguefinale. En als assistent-trainer was hij vele malen populairder dan zijn baas, Louis van Gaal.

Aan een terugkeer naar Barcelona als hoofdtrainer wil Koeman nog niet eens denken. Daarvoor heeft hij het te goed naar zijn zin bij Ajax. Dus gaat hij er vanuit de club nog zeker twee jaar trouw te blijven. "Hoe meer druk op de ketel, hoe prettiger ik me voel.''

Zaankanter

Druk is er volop bij Ajax. Daar zorgt de geboren Zaankanter ook zelf wel voor. Hij gaat voor een plaats in de kwartfinales van de Champions League en vindt dat Ajax uit de eerste twee wedstrijden drie punten moet halen. De kans op winst in de thuiswedstrijd tegen AS Roma wordt groter geacht dan winst in Valencia.

Valencia, stelt Koeman, is als ploeg beter dan Real Madrid en FC Barcelona samen. Het ontbreken van Killy Gonzalez en met name Pablo Aimar (beiden zijn geblesseerd) verzwakt de Spaanse kampioen niet, vindt de trainer.

Ruimte

Valencia en Arsenal worden als de beste teams beschouwd in de groep. Normaal gesproken gaan zij door naar de kwartfinales. Koeman: "Maar elke ploeg heeft mindere kwaliteiten. Zo geeft Valencia ruimte om te voetballen, daar liggen mogelijkheden voor ons.''

Daarom stelt Koeman Litmanen, Pienaar en Van der Vaart op. Met hen heeft Ajax meer voetballend vermogen, meer rust in de ploeg en voorin meer balvastheid. Litmanen zal vermoedelijk als enige in de spits spelen, met Van der Vaart en Pienaar achter hem.

5-4-1

Ajax zal, zo lijkt het, Valencia tegemoet treden in een -4-1-speelwijze. Tenzij de trainer opnieuw met een verrassing tevoorschijn komt, zoals hij dat eerder een paar keer deed in de eerste ronde.