NEW YORK - Na meer dan twintig jaar toptennis is er een einde gekomen aan het tijdperk Andre Agassi en zoals het de tennisser betaamt deed hij dat in stijl. In een uitverkocht Arthur Ashe in New York speelde de Amerikaan zijn laatste partij tegen B. Becker. Alleen was het niet Boris maar de 25-jarige Benjamin die Agassi na een slopende partij met tranen in de ogen afscheid zag nemen van 'zijn' publiek.

Bekijk video: Modem/ Breedband

Al in de eerste set was het duidelijk dat dit een wedstrijd zou worden om nooit te vergeten. Beide spelers lieten mogelijkheden op breaks liggen. De 25-jarige Duitser deed qua techniek absoluut niet onder voor de meer dan tien jaar oudere Amerikaan. Het enige duidelijke verschil tussen de spelers waren de luide kreten van de veteraan als hij weer naar een bal moest duiken.

Rugklachten

Agassi schreeuwde echter niet van vreugde maar van pijn. De speler heeft al enige tijd last van rugklachten. In zijn eerste twee wedstrijden tijdens de US Open, beide vijf-setters, was al duidelijk dat de Amerikaan niet topfit is. Maar opgeven voor eigen publiek was voor de Amerikaan nooit een optie.

Er ontvouwde zich een heroïsch gevecht waarin de jonge Duitser in de eerste set aan het langste eind trok. Met een break in de twaalfde game van de set werd het doodstil in het stadion. Agassi verloor de set met 7-5 en het publiek vreesde dat dit het einde van hun favoriet zou zijn.

Boegbeeld

Maar het boegbeeld van het Amerikaanse tennis liet aan het begin van de tweede set meteen zien waarom hij wereldwijd miljoenen fans heeft. Na een krankzinnige set wist Agassi de tiebreak in zijn voordeel te beslissen met 7-4.

De derde set was net als de voorgaande twee weer een kraker. De Duitser, nummer 112 op de wereldranglijst, liet zich niet afleiden door de challenges van Agassi. Als een speler denkt dat een lijnrechter een bal verkeerd beoordeeld heeft mag hij de beslissing 'challengen' bij de scheidsrechter.

Doodstil

Agassi deed dit meerdere malen met succes maar Becker bleef goed serveren. Aan het einde van de set stond de teller al op twintig aces. De set ging met 6-4 naar de Duitser en 25.000 New Yorkers waren na honderd vijftig minuten toptennis wederom doodstil.

Dit keer konden zelfs AC/DC en de Rolling Stones, die door het stadion galmde, de stemming er niet meer in krijgen. Wie dat wel kon was Agassi zelf. Aan het begin van de vierde set declasseerde hij Becker. De vedette liep met een vroege break weg bij zijn tegenstander, maar ook hij weigerde zich gewonnen te geven.

Ovatie

Op 5-4 en de service van Becker wist Agassi een setpunt te bemachtigen. Onder een staande ovatie wist de veteraan hem echter niet te benutten. Becker serveerde de game vervolgens professioneel uit en ook de vierde set leek op een tiebreak af te gaan.

Maar op de service van Agassi wist Becker wel de break te forceren en Arthur Ashe Stadium veranderde in een graftombe. De Duitser, die op dat moment 26 aces op zijn naam had staan, kon gaan serveren voor de wedstrijd. Bij de meeste mensen begon het nu toch echt door te dringen. Agassi moest een break forceren of het zou zijn laatste game ooit worden.

Come-back kid

Becker had echter geen zin om de 'come-back kid' zijn reputatie nog een keer eer aan te mogen doen. Hij liep snel uit naar 40-0 en kreeg maar liefst drie kansen om Agassi met pensioen te sturen. Met een ace beëindigde hij de carrière van Agassi, die onder luid applaus voor de laatste maal van het centrecourt afliep.

Film

"Het leek wel een film. Het was een grote eer om deze partij tegen Andre te mogen spelen, hij is een absolute grootheid. Hoe het publiek vandaag achter hem stond was simpelweg fantastisch", aldus de jonge Duitser.

Herinneringen

"Het scorebord zegt dat ik vandaag verloren heb, maar wat het scoreboord niet laat zien is wat ik hier allemaal gevonden heb. Loyaliteit, inspiratie, jullie hebben mij op jullie schouders naar het succes gedragen. Ik zal deze herinneringen voor altijd met mij meedragen", zei een huilende Agassi waarna een minutenlange staande ovatie losbarste.

In een interview na de wedstrijd zei Agassi dat hij wel vaker van een B. Becker verloren had en dat hij met opgeheven hoofd het stadion heeft verlaten.