NEW YORK - Het afscheid van Andre Agassi van het internationale toptennis is weer uitgesteld. De 36-jarige Amerikaan bereikte de derde ronde van zijn 21e US Open door in vijf sets de achtste geplaatste Cyprioot Marcos Baghdatis te verslaan: 6-4 6-4 3-6 5-7 7-5. Zijn volgende tegenstander is Duitser Benjamin Becker.

Agassi, de laatste jaren gehinderd door een rugblessure, kon de tweede ronde van zijn afscheidstoernooi alleen spelen door een cortisoneninjectie. Hij was anders niet in staat te herstellen van de zware eerste ronde tegen de Roemeen Andrei Pavel.

Met de steun van 23.000 toeschouwers in het Arthur Ashe Stadium van Flushing Meadows nam hij een voorsprong van twee sets en kwam hij met 4-0 voor in de vierde set. Baghdatis, die de derde set had gewonnen na een verzwakking van de publiekslieveling, zette op dat moment een tegenoffensief in. Hij nam meer risico's en slaagde in een ommekeer.

De 21-jarige finalist in de Australian Open te Melbourne won alsnog de vierde set, maar verloor uiteindelijk toch de partij wegens kramp in benen en armen.

Drama

De negende game van de vijfde en beslissende set had alle drama die in tennis bestaat. Met Agassi aan serve kwam Baghdatis tot deuce. De Cyprioot, vijftien jaar jonger dan de medisch geprepareerde legende uit Las Vegas, ging daarna tegen de grond wegens kramp in beide benen. Weer overeind wist hij drie keer een breekpunt te bemachtigen. Agassi redde zich er alle drie keren, tot vreugde van de massa op de tribunes, uit en pakte de game waarin hij wankelde. Hij haalde daar zoveel zelfvertrouwen en energie uit dat hij drie games later de winnaar van de partij was.

Keelpijn

"Ik speelde goed tijdens de eerste twee sets", legde Agassi na afloop uit. "Bij 4-0 in de vierde set haalde Baghdatis plotseling een veel hoger niveau. Ik had niets meer tegen hem in te brengen. Van mijn rug had ik geen last. Wel kreeg ik keelpijn en problemen met de ademhaling. Deze overwinning is de wereld voor mij, want het was moeilijk om de eerste ronde te verteren."

Baghdatis

Baghdatis legde uit dat hij door stress het eerste deel van de wedstrijd de Amerikaan, die in dit US Open voor het laatst actief is als speler, zo matig tegenspel bood. "In verloren positie bleef ik knokken. Bijna was het mij gelukt. Agassi is een grootheid, hij is meer dan een legende."

Becker

Agassi kreeg in Benjamin Becker een geschenk voor de derde ronde. Hij kan mogelijk de tweede week van zijn afscheidsgrandslam halen. De 25-jarige Duitser maakt pas dit jaar furore. Door goede prestaties in de challengers klom hij naar positie 112 van de wereldranglijst. In de tweede ronde versloeg Becker de 30e geplaatste Fransman Sebastien Grosjean.

Op de vierde dag van de US Open in New York deden zich geen grote verrassingen voor. De Spanjaard Rafael Nadal, tweede geplaatst, stond dik drie uur op de baan voor een overwinning in vier sets tegen de Peruaan Luis Horna (6-4 4-6 6-4 6-2) en voormalig kampioen Lleyton Hewitt raasde langs de Tsjech Jan Hernych, 6-4 6-2 6-2 voor de Australiër.

Henin

Bij de vrouwen gingen alle hoog geplaatsten met overtuigende cijfers door. De Belgische kanshebster Justine Henin-Hardenne versloeg met 6-1 6-2 de Amerikaanse Vainia King en veterane Lindsay Davenport maakte de Kroatische kampioene Jelena Kostanic in met een dubbele 6-0. Onder aanvoering van Maria Sjarapova, die derde is geplaatst, bereikten tien Russinnen de laatste 32. Sjarapova had na Michaëlla Krajicek in de eerste ronde ook geen moeite met de Française Emilie Loit: 6-0 6-1.