AMSTERDAM - Ajax is een outsider in de tweede ronde van de Champions League, zegt Ronald Koeman, maar dat wil niet zeggen dat zijn ploeg al blij is dat het bij de beste zestien teams van Europa hoort. Valencia, woensdag de eerste tegenstander, is volgens Koeman voor zijn spelers een nieuw examen. "Ik heb wel het idee dat er wat in zit."

De euforie rond Ajax en met name trainer Koeman is groot, na het bereiken van de tweede ronde van de Champions League en de wijze waarop de ploeg zich manifesteert in de eredivisie. "We doen het prima in de competitie, we staan bovenaan en hebben al tien keer gewonnen. Maar dat is geen maatstaf voor de Champions League, daarvoor is het verschil te groot."

Koeman krijgt niettemin veel lof toegezwaaid. Hij zette Ajax in een jaar tijd compleet naar zijn hand, met dezelfde spelers die onder de vorige trainer (Adriaanse) niet tot wasdom kwamen. Onder Koeman beheerst de ploeg meer spelsystemen, waardoor het gevarieerder speelt en verrassender voor de tegenstanders.

Hij gaat daarbij niet uit van een vast basisteam, zoals bijvoorbeeld Feyenoord-coach Bert van Marwijk, en grijpt vaak tijdens een wedstrijd in. Zijn omzettingen leveren altijd het gewenste rendement op.

Pluim

Koeman relativeert: "Leg de pluim niet neer bij de trainer, maar bij de spelers. Zij winnen een wedstrijd. Zij moeten het doen. Ik wissel vaak, maar als de spelers daar moeite mee zouden hebben of als we veel zouden verliezen, praten we heel anders."

"Er wordt vaak over mijn tactiek gesproken. Dat moet geen eigen leven gaan leiden. We moeten dat niet overdrijven. Ik kom niet met een tactisch vernuft. We hebben een goed elftal met goede spelers. De spelers zijn ouder geworden, beter ook, en een aantal is enorm gegroeid het afgelopen jaar. De wedstrijd tegen een sterkere ploeg als Valencia is weer een nieuw examen. Maar er is veel vertrouwen bij ons en er staat echt een team."

Daarom, zei hij, doet Ajax niet mee aan de tweede ronde met de Olympische gedachte: meedoen is belangrijker dan winnen. Nee, Koeman voert de druk op de spelers zelfs op. "Voor de winterstop moeten we drie punten hebben in de tweede ronde." Na Valencia speelt Ajax dit jaar alleen nog thuis tegen AS Roma.

Na de eerste ronde van de Champions League weten de spelers, aldus Ronald Koeman, wat er van hen wordt gevraagd in internationale topwedstrijden. De ploeg betaalde dure lessen tegen Inter, waarvan twee keer werd verloren. De spelers beseffen volgens de coach dat slechts het resultaat telt, en niet de complimenten voor het mooie spel of het vele balbezit.

Aanpassen uit angst voor Valencia doet Koeman niet. Hij past zijn elftal wel aan, maar dan in aanvallend opzicht om meer rendement te krijgen. Ook zal hij met een versterkt middenveld spelen. In dat opzicht is de rentree van Jari Litmanen cruciaal. De Fin is fitter dan het moment waarop hij begin september bij Ajax kwam. "Dat is een reden te meer hem te gebruiken."