VALENCIA - In de schaduw van Real Madrid en Barcelona is Valencia al enkele jaren een stabiele topclub, zowel in Spanje als in Europa. In 2000 en 2001 bereikte de ploeg de finale van de Champions League. Vorig seizoen veroverde de club de landstitel in de Primera Division. Enkele voetbalkenners over het geheim van de eerste tegenstander van Ajax in de tweede ronde van de Champions League.

"Het is geen aantrekkelijke ploeg", zegt Roy Makaay, spits van Deportivo la Coruna, onomwonden. "Leuk om naar te kijken is hun spel niet. Het is een ploeg die verdedigend zo sterk in elkaar zit, dat ze bijna geen doelpunten tegen krijgt. Ze spelen altijd met vijf verdedigers.

Ze maken ook weinig doelpunten. Hun spel is degelijk. Ajax moet gewoon zijn eigen spel spelen. Dat deden wij ook in de Spaanse Super Cup, dat leidde tot winst met 3-0 en 1-0. Onverslaanbaar zijn ze dus zeker niet", vindt Makaay.

Toch maakte Valencia indruk in de eerste ronde. Met Liverpool, Basel en Spartak Moskou als tegenstanders maakte de Spaanse kampioen liefst zeventien doelpunten. "Ik vind het wel een aantrekkelijke ploeg, maar ja, ik ben trainer en kijk er anders naar", stelt Louis van Gaal, coach van FC Barcelona. In het seizoen 1999/2000 struikelde zijn ploeg in de Champions League over Valencia.

Creativiteit

"Ik zou zo een paar spelers van dat team in mijn ploeg willen hebben. Ze koppelen creativiteit aan werklust en tactiek. De opvallendste spelers zijn Vicente, Baraja, Albelda die als controleur fungeert, en Aimar. Hij is een heel bepalende speler, maar is geblesseerd en dat is een geluk voor Ajax. Daarbij moet ik nog de keeper noemen, Canizares, die heel sterk is."

Gonzalez

Behalve Aimar ontbreekt trouwens ook Killy Gonzalez wegens een blessure. Valencia heeft niet zo'n naam als Real en Barcelona. "Dat komt alleen door de historie van Real en Barcelona, maar het zegt niets over Valencia. De afgelopen vijf jaar zijn er vijf verschillende kampioen geweeest in Spanje. De Spaanse competitie is dan ook de sterkste in Europa", meent Van Gaal.

Hij vervolgt: "Valencia speelt echt als een team en dat is het belangrijkste in het voetbal. Valencia speelt met een gesloten organisatie, waarbij iedereen het kan opbrengen voor elkaar en dus voor het team te werken. Tactisch is het een zeer sterke ploeg. De spelers zijn ook al een tijdje bij elkaar, dit seizoen is er bijna niets veranderd in het kampioenselftal. Dat heeft natuurlijk met geld te maken. Ook Valencia kan niet zo maar spelers kopen. Alleen Real Madrid heeft geld doordat zij het trainingscomplex en de grond hebben verkocht."

Kansen dicht Van Gaal Ajax zeker toe. "Ajax heeft altijd kans, want ze hebben ook aangetoond een hoog niveau aan te kunnen. Zoals ze uit bij Olympique Lyon speelden, geef ik ze zeker kans. Daar speelden ze vanuit een gesloten verdediging, maar wel overtuigend."