IZMIR - De Nederlandse volleyballers hebben zondag in Izmir eindelijk weer eens een hoofdprijs gepakt. De ploeg van bondscoach Peter Blangé versloeg in de finale van de European League Kroatië met 3-1 (19-25 25-20 25-21 27-25) en bekroonde daarmee een uitstekend optreden in de Europese tegenhanger van de prestigieuze World League. Oranje bleef bovendien ongeslagen.

Naast de eindzege in de European League heroverden de mannen met hun succes in Turkije de A-status van sportkoepel NOCNSF. Dat betekent meer financiële armslag voor de ploeg op weg naar de Olympische Spelen in Peking. Wegens de teleurstellende prestaties van vorig jaar, waarin Nederland slecht presteerde bij het Europees kampioenschap en zich niet wist te plaatsen voor het WK, raakten de mannen de plek in de hoogste categorie van de topsport kwijt.

Het wegvallen van de extra steun maakte het nog moeilijker de aansluiting met de internationale top te hervinden. Maar met de aanstelling van Peter Blangé en Ron Zwerver keerde het tij voor Nederland.

Aanpak

Met hun duidelijke en rechtlijnige aanpak zorgden de voormalige internationals voor een ommekeer. Het duo schroomde niet de gevestigde orde te passeren. Alleen spelers met de juiste instelling kregen een plek in de selectie. Ook bij het publiek keerde het geloof in de ploeg terug. Met massale steun van de supporters kwalificeerde Oranje zich eerder dit jaar voor het EK.

Vechtlust

In de European Leauge zette Nederland de goede reeks voort en plaatste zich ongeslagen voor de finaleronde. De kwaliteit van het spel was niet altijd van hoog niveau, maar op vechtlust wisten de mannen elke keer weer de overwinning eruit te slepen. Ook zaterdag in de halve finales tegen gastland Turkije moest Oranje diep gaan voor de winst. In een slopende vijfde set zegevierde Nederland in een Turkse heksenketel uiteindelijk met 17-15.

Ook in de finale tegen de Kroaten kenden de mannen een moeizame start. De formatie van Blangé verloor de eerste set met 19-25. Na de winst in het tweede en derde bedrijf leek Oranje zichzelf in de problemen te brengen door in de vierde set een 22-18 voorsprong te verspelen. De Kroaten kregen zelfs twee setpunten om de partij te verlengen, maar Nederland besliste de wedstrijd uiteindelijk toch met 27-25.