ROTTERDAM - De nationale mannenbasketbalploeg is tegen de zesde nederlaag in evenzovele wedstrijden opgelopen in de EK-kwalificatieronde. In Rotterdam werd woensdag met 74-88 (33-48) verloren van Litouwen, de koploper in groep A. Door het verlies werd Oranje definitief kansloos voor plaatsing voor het EK van 2003 in Zweden. Elson werd topscorer bij Oranje met 30 punten.

"Litouwen was gewoon te sterk", zag bondscoach Van Gent. "Niet een beetje te sterk, maar veel te sterk. Als die jongens gas gaven, waren we kansloos." Oranje opende veelbelovend in het Top Sport Centrum van Rotterdam. Het nam brutaal zes punten voorsprong, 15-9, door toedoen van springveer Elson. De Rotterdammer in Spaanse dienst vloog over de vloer en was amper af te stoppen.

Topscorer aan de kant

In het tweede kwart haalde Van Gent zijn topscorer naar de kant en Litouwen sprintte meteen weg. "Hij zat nog geen twee minuten op de bank of het verschil was tien punten", keek Van Gent terug. Elson bleef zes minuten op de bank, kwam terug met koude handen en miste vijf keer op rij. Omdat ook het schot van Geert Hammink niet viel, liep de Litouwse ploeg naar vijftien punten verschil bij de rust, 33-48.

Na de pauze zette Van Gent breekijzer Mimms in. De Amerikaan met Nederlands paspoort debuteerde in Oranje. Met zes punten op rij bracht hij Oranje nog even in de wedstrijd, 62-69. Op die stand misten Elson en Frederiks een simpele lay-up. "Dat was het breekpunt", wist Van Gent. "Litouwen werd onrustig, maar kon daarna weer rustig uitlopen. Wij konden onder druk niet tot scoren komen, zij wel. Dat is het verschil tussen hun en onze competitie. Zij leren met druk omgaan en kunnen drie, vier ploegen van dit niveau samenstellen."

Alle registers open

In de slotfase trok Elson alle registers open. De 26-jarige power-forward bood de zeshonderd toeschouwers spektakel met snoeiharde dunks. "Hij maakte reclame voor het basketbal", vond Van Gent. "Dat is ook een van onze prioriteiten." Elson werd in 1999 aangetrokken door de Denver Nuggets uit de NBA. De Amerikanen stalden hem in Spanje, bij Barcelona en een jaar later bij Valencia.

In de zomermaanden trainde hij weer bij de Nuggets, maar tot een contract leidde dat niet. Daarop koos de Rotterdammer voor Caja San Fernando in Spanje. Na het seizoen gaat hij weer naar de Verenigde Staten om een contract bij een NBA-club af te dwingen. Hij is dan niet meer gebonden aan Denver.