LA TOUSSUIRE - In een onverstoorbare tred reed Michael Rasmussen woensdag naar winst in de zestiende etappe van de Ronde van Frankrijk. Geen idee had de Deen van Rabobank van het slagveld achter hem, dat twee favorieten voor de eindzege van hun illusies beroofde.

Ploeggenoot Denis Mentsjov moest in de laatste kilometers van de slotklim naar La Toussuire een kleine twee minuten toegeven op Sastre, Klöden en Evans. Gele-truidrager Floyd Landis kreeg een ongehoorde inzinking en kan zelfs het podium in Parijs vergeten.

Maar het opmerkelijkste optreden kwam van de Spanjaard Oscar Pereiro. Zaterdag lieten de favorieten, toen nog onder aanvoering van Landis, hem lopen naar een voorsprong van een half uur. Nu klom de 28-jarige renner van Caisse d'Epargne met de besten mee en leidt hij het algemeen klassement met een interessante marge.

Tijdrit

Sastre (op 1.50), Klöden (2.29) en Evans (2.56) kunnen niet vertrouwen op de tweede lange tijdrit van zaterdag. In de eerste race tegen het uurwerk verloor Pereiro minder dan een minuut op het drietal. Als hij de laatste Alpenrit donderdag goed doorkomt, kan hij zaterdag bovendien rekenen op extra krachten die het geel nou eenmaal vaak losmaakt bij renners. Maar voor hetzelfde geld bezwijkt Pereiro juist onder de druk. Niets is onmogelijk in deze Tour.

En Mentsjov, die had voor de tweede dag op rij problemen in de Alpen. De Rus opende nog wel het offensief, waarmee hij vermoedelijk de aftakeling van Landis inzette. Toen de Spaanse CSC'r Carlos Sastre vervolgens gas gaf stortte de Amerikaan volledig in.

Vier dagen

Landis bereikte als 23e de finish en gaf meer dan tien minuten toe op Rasmussen, die amper wist wat er achter hem allemaal gebeurd was. "Gemengde gevoelens? Nee. Heeft Mentsjov vandaag de Tour verloren? Volgens mij komen er nog vier dagen", zei Rasmussen.

Maar de stille Rus van Rabobank moet in het klassement inmiddels bijna vier minuten toegeven op Pereiro en staat pas zesde. "Hij heeft het geprobeerd, maar in de laatste vijf kilometer ging hij kapot", concludeerde Rabo-ploegleider Erik Breukink. "Misschien heeft Denis zichzelf ietsje overschat. Hij klaagde ook al over een verkoudheid."

Opvolging

De merkwaardigste Ronde van Frankrijk sinds jaren gaat daarmee nog interessante dagen tegemoet. De opvolging van Lance Armstrong - woensdag volger in de ploegleiderswagen van Discovery Channel - is na het wegvallen van Ullrich en Basso wegens dopingverdenkingen een strijd geworden van outsiders.

Van renners van vlees en bloed, zou je bijna concluderen als je de slechte dagen turft, die steeds weer anderen treffen. "Het is de Tour van de inzinkingen", vond ook Breukink. De vraag of de steeds strengere dopingjacht daarmee verband hield, liet hij onbeantwoord.

Joux-Plane

Op de vraag hoe het nu verder gaat, had Breukink evenmin een passend antwoord. Wie wel, eigenlijk? Donderdag wacht de rit naar Morzine met in de slotfase de beklimming van de Joux-Plane, het laatste letterlijke hoogtepunt van deze Tour. De Duitser Klöden kondigde al aan, mits de benen goed zijn, de aanval op Pereiro te zullen openen om te proberen het gat met het oog op de tijdrit nog iets te verkleinen.

En wie weet, heeft de Spanjaard - twee keer tiende in het eindklassement - nu wel zijn slechte dag. Zoals in de Pyreneeën, in de rit naar Pla-de-Beret, toen hij meer dan 25 minuten verloor.

Weinig is te voorspellen, hooguit misschien de ritzege, woensdag, van Rasmussen. Breukink: "Hij kondigt het aan en maakt het waar. Dat is ontzettend knap."