VAL D'ARAN - Hij is geen prater. Als Denis Mentsjov al spreekt gaat het om woorden, niet om zinnen. Rabobank-ploegleider Erik Breukink kwam donderdag even naast zijn Russische kopman rijden en informeerde hoe hij zich voelde. "Todo bien", mompelde Mentsjov, alles goed. Een paar uur later won hij de elfde rit van de Ronde van Frankrijk.


De zwaarste Pyreneeënrit werd donderdag een Rabo-show zonder weerga

Breukink moest lachen als hij aan de korte conversatie terugdacht. "Hij keek me aan met een blik van: waarom vraag je dat eigenlijk? Hij had geen enkele twijfel. Denis voelde zich gewoon super."

Meesterknecht

Michael Boogerd, samen met Michael Rasmussen in de rol van meesterknecht, had zijn Russische ploeggenoot maar helemaal niets gevraagd. "Hij is niet zo'n prater. En ik zag dat het wel goed zat." Boogerd zelf had ook een superdag, offerde zich volledig op voor zijn kopman maar werd nog knap zesde. "Zo is werken voor iemand anders leuk, zeker als Denis het hier op de streep ook nog afmaakt."

De zwaarste Pyreneeënrit werd donderdag een Rabo-show zonder weerga. Nooit eerder bepaalde de bankploeg in een bergrit van de Tour zo nadrukkelijk de wedstrijd. Dat gebeurde nadat eerst T-Mobile voor een schifting had gezorgd die leidde tot een select gezelschap vooraan van zo'n twintig renners. Drie daarvan droegen het Rabo-shirt: Mentsjov, de kopman, Rasmussen, de man voor de bergtrui en Boogerd die zo sterk reed dat in overleg met Breukink de rollen werden omgedraaid.

Tempo

Niet Rasmussen, die had aangegeven niet de benen te hebben voor succes, maar Boogerd werd gespaard voor de laatste klim. Het gevolg was dat het peloton in het dal voor de klim naar Pla de Beret kilometers lang werd aangevoerd door Rasmussen. Boogerd loste hem twaalf kilometer voor het skistation af en voerde het tempo dermate op dat er nog maar zes renners in zijn wiel hingen: Mentsjov, Leipheimer, Landis, Evans, Sastre en Klöden. De laatste haakte af net voordat Boogerd het commando overgaf aan Mentsjov.

"Ik had twee ploeggenoten bij me die geweldig werk hebben geleverd. Dit is een overwinning van de ploeg", sprak de Rus na zijn triomf die hem op de derde plaats in het algemeen klassement bracht. De Amerikaan Landis veroverde het geel, de Fransman Dessel hield nog even stand in de top van het klassement.

Rustig

De derde ritzege van de ploeg - na twee keer Freire - werd door Breukink op de hem bekende ingetogen wijze ontvangen. "Ik had vertrouwen in Denis. Hij was zo rustig. En vergeet niet: in de Dauphiné Libéré reed hij al super. Ik verwachtte hem hier, net als Rasmussen. Boogerd heeft me pas echt verrast."

De Hagenaar zelf sprak van "wereldbenen" en leek na de finish verre van kapot. "Maar ik heb me volledig gegeven voor de ploeg. Als je met z'n drieën zo bepalend kunt rijden geeft dat extra moraal. Dit was een overwinning uit het boekje."

Alpen

Zelf zal Mentsjov het niet gauw hardop zeggen. Maar de Rus, vorig jaar al winnaar van de Ronde van Spanje, kan de Tour dit jaar zo maar winnen. "Als hij zo blijft rijden zeker", wist Boogerd. "Het groepje favorieten is in ieder geval een stuk kleiner geworden", concludeerde Breukink. "Eens zien hoe het in de Alpen verder gaat."